Martes, 20 de marzo de 2007
La Luna podr?a ser el mejor lugar para poner a prueba novedosas t?cnicas de exploraci?n planetaria


La NASA ha explorado el espacio durante casi medio siglo y, a menudo, ha logrado grandes ?xitos. Sin embargo, "hay todav?a algo que no sabemos: ?cu?l es la mejor manera de explorar un planeta?", dice Paul D. Spudis, cient?fico planetario de alto rango del Laboratorio de F?sica Aplicada (Applied Physics Laboratory) de la Universidad Johns Hopkins, en Laurel, Maryland.

El descubrimiento de las t?cnicas m?s efectivas para explorar un planeta es, en s? mismo, investigaci?n de vanguardia, como lo es tambi?n el descubrimiento de las tecnolog?as mineras m?s eficaces o como los son las mejores formas de supervivencia y el hecho de lograr que la maquinaria funcione en la Ant?rtida.

De este modo, por la misma raz?n que las naciones fundaron colegios de miner?a de nivel universitario y que el ej?rcito de los Estados Unidos cre? su propio Laboratorio de Ingenier?a e Investigaci?n en Regiones Fr?as, la NASA quiere utilizar la Luna como si fuera una escuela de estudios de posgrado para realizar exploraciones.

En la Luna, los astronautas pueden desarrollar y poner a prueba t?cnicas de construcci?n de h?bitats as? como t?cnicas de cultivo y de operaci?n de maquinaria en condiciones de baja gravedad, de alto vac?o, de elevada radiaci?n, de polvo penetrante y de temperaturas muy extremas, un ambiente en donde la combinaci?n prolongada de estas condiciones es, simplemente, imposible de replicar en la Tierra. Lo que aprendan ser? ?til, no solamente en la Luna, sino que ser? esencial para preparar un viaje a Marte.

Abajo: Astronautas y robots trabajan juntos en un estudio geol?gico en la Luna. Interpretaci?n art?stica.

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Pero existe un proyecto de investigaci?n que encabeza la lista: ?Cu?l es la mejor combinaci?n de humanos y robots? Naves espaciales y exploradores terrestres no tripulados han recogido millones de gigabits de informaci?n de gran calidad sobre la Luna y los planetas, revolucionando de este modo nuestro entendimiento del Sistema Solar. Pero para el trabajo geol?gico de campo, afirma Spudis, nada puede reemplazar a ge?logos entrenados, con un martillo para golpear las rocas, con ojos expertos, y con el conocimiento "para interpretar las rocas en el contexto de su ambiente".

Por esa raz?n, la NASA quiere explorar la mejor manera de combinar seres humanos y m?quinas. Una tecnolog?a prometedora es la telepresencia, similar a la que actualmente se utiliza en los quir?fanos de los hospitales para determinados tipos de cirug?a. Desde la seguridad que brinda un lugar subterr?neo en la Luna, protegido de la radiaci?n, los movimientos de un ge?logo podr?an "ser replicados al instante por un robot ubicado en la superficie, equipado con retroalimentaci?n sensorial instant?nea muy parecida a la que siente un astronauta a trav?s de los guantes de un traje espacial", explica Spudis. Pero, ?es esa la mejor forma? En algunas circunstancias, un robot con su propia inteligencia artificial, preparada para poder tomar decisiones r?pidamente, podr?a hacer mejor el trabajo. Nuevamente, se trata de una pregunta que puede ser contestada con investigaci?n in situ.



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Arriba: Una concepci?n art?stica de la telepresencia humano-rob?tica. Cr?dito: Pat Rawlings y NASA.

Otro tema crucial que los humanos podr?an aprender de la experiencia en la Luna es "c?mo hacer cosas ?tiles a partir de los desechos", afirma Spudis. En la Luna y en Marte, los recursos locales ser?n de vital importancia para los astronautas que no puedan depender por completo del abastecimiento que proviene de la Tierra. "Excepto por la energ?a solar, nunca hemos utilizado los recursos del espacio en ninguna misi?n", declara Spudis, por lo que necesitamos aprender (c?mo hacerlo)".

El acr?nimo oficial de la NASA para "vivir de la tierra" es ISRU (In-Situ Resource Utilization o Utilizaci?n de Recursos In Situ). ISRU significa, b?sicamente, averiguar c?mo excavar la superficie de otro planeta, c?mo hacer que polvo extra?o descienda por una tolva en condiciones de baja gravedad (un problema dif?cil), y c?mo perforar y calentar el terreno para extraer l?quidos y gases valiosos, todo con gran fiabilidad y escasos problemas mec?nicos.

?Qu? es lo que hay en el regolito lunar que podr?an necesitar o que desearan extraer los astronautas? En este momento, los elementos ?tiles son el ox?geno y el hidr?geno. "A partir de estos dos elementos podemos generar electricidad utilizando c?lulas de combustible que produzcan agua potable como subproducto", explica Spudis. "El hidr?geno y el ox?geno tambi?n son propulsores para cohetes y, adem?s, los astronautas pueden respirar el ox?geno".

La buena noticia: En la Luna abunda el ox?geno. La corteza lunar tiene un 40% de ox?geno por unidad de masa, y los cient?ficos de la NASA tienen muchas ideas para extraerlo. El simple calentamiento de la superficie, a altas temperaturas, provoca que el ox?geno gaseoso emerja. (Para obtener m?s informaci?n sobre este tema, consulte Respirando Rocas Lunares en [email protected]). Pero todav?a no se han descubierto las t?cnicas m?s eficaces.

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Arriba: Ox?geno bajo los pies. El 40% de la masa de la superficie de la Luna es ox?geno. Huella y cr?dito de la fotograf?a: Neil Armstrong, Apolo 11. [Imagen ampliada]

La noticia no tan buena: El hidr?geno es relativamente raro en la Luna. Esa es una de las razones por las cuales la NASA desea fervientemente explorar sus polos. All? pueden existir alrededor de 10.000 millones de toneladas m?tricas de agua congelada en cr?teres con sombra permanente. "El hielo es una forma de hidr?geno concentrado", se?ala Spudis. La experiencia obtenida en los polos de la Luna se puede aplicar a Marte, donde el hielo tambi?n est? mezclado con rocas y elementos del subsuelo.

"Necesitamos abrir un taller en la Luna por una raz?n clara y comprensible", concluye. "La Luna es una escuela para realizar exploraciones".




::: FUENTE: "[email protected]" :::
www.ciencia.nasa.gov

::: "Zameex M?xico" :::
www.zameex.cjb.net | www.zameexBLOG.cjb.net




Opinando para este art?culo:

- Cada vez la ciencia hace el intento por subir otro escal?n m?s, y afortunadamente para la NASA tiene un gran laboratorio a su diposici?n, La Luna, en donde se llevar?n a cabo interesantes experimentos que segun ellos comentan ser?n la base para encontrar el m?todo m?s conveniente para la exploraci?n y el pr?ximo viaje al planeta rojo.
Publicado por zameex @ 11:39 AM  | [email protected]
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