Mi?rcoles, 18 de abril de 2007
A bordo de la Estaci?n Espacial Internacional, los astronautas realizaron exitosas pruebas utilizando un laboratorio port?til.

"?Qu? gran alivio!", dice Norman Wainwright, de los Laboratorios Charles River, en Charleston, Carolina del Sur. "Todo el equipo t?cnico estaba encantado de que funcionara tan bien".

Wainwright habla de un laboratorio biol?gico en miniatura que recientemente fue puesto a prueba, por primera vez, a bordo de la Estaci?n Espacial Internacional (EEI). El mini-laboratorio se conoce por la sigla LOCAD-PTS, que refiere al nombre del proyecto en idioma ingl?s: Lab-On-a-Chip Applications Development ? Portable Test System (Sistema Port?til de Prueba y Desarrollo de Aplicaciones de Laboratorio en un Microprocesador), y detecta la presencia de bacterias o de hongos en la superficie de las naves espaciales con mucha mayor rapidez que los m?todos de cultivo convencionales


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Arriba: El instrumento LOCAD-PTS, un laboratorio biol?gico port?til para viajes espaciales.

La capacidad para monitorear microorganismos ser?a particularmente importante en viajes espaciales largos, no s?lo para controlar la salud de los astronautas sino tambi?n para monitorear materiales electr?nicos y estructurales, a los cuales determinados hongos y bacterias pueden provocar corrosi?n o da?os de otra ?ndole", manifiesta Wainwright, el investigador principal del experimento. El instrumento LOCAD-PTS est? dise?ado para que "los astronautas puedan realizar los an?lisis a bordo, sin necesidad de regresar las muestras a laboratorios en la Tierra".

El dispositivo fue lanzado el 9 de diciembre ?ltimo a bordo del transbordador espacial Discovery, y posteriormente fue colocado a bordo de la EEI, donde qued? almacenado hasta la fecha programada para la experimentaci?n: el s?bado 31 de marzo por la noche, hora del Centro Marshall para Vuelos Espaciales. (?Recuerde esa hora!)

La astronauta Sunita "Suni" Williams abri? el bolso que conten?a el instrumento, arm? el LOCAD-PTS y luego realiz? seis lecturas. "Las dos primeras eran controles para demostrar que el instrumento estaba funcionando correctamente", explica Jake Maule, el cient?fico del proyecto del LOCAD-PTS, en el Instituto Carnegie de Washington. "En primer lugar, ella limpi? la palma de su mano, con la cual hab?a tocado las barandillas y otras superficies que normalmente se manejan con las manos y que deber?an tener grandes cantidades de bacterias y, en efecto, obtuvimos una lectura muy positiva", contin?a. "Posteriormente, Williams tom? muestras de agua ultra limpia del instrumento que se utiliza para humedecer las muestras con el objetivo de verificar si el agua estaba realmente limpia y, en efecto, obtuvimos una lectura significativamente negativa".

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Luego, con el fin de efectuar una comparaci?n, Williams escogi? un panel de pared, en el Nodo 1 de la EEI, y lo puso a prueba utilizando el instrumento LOCAD-PTS y un m?todo de cultivo convencional.

Para el m?todo convencional, la astronauta presion? contra el panel una capa del medio de cultivo en gel s?lido (similar al agar), durante algunos segundos, la coloc? en su envase de manera segura, y luego la apart? durante algunos d?as para su incubaci?n.

Posteriormente, extrajo del LOCAD-PTS un hisopo seco, similar al "Q-tip", de alta tecnolog?a, y lo frot? sobre el panel ubicado junto a la misma ?rea. Al arrojar agua ultra limpia sobre el hisopo, la muestra se convirti? en l?quido. Despu?s coloc? algunas gotas dentro del instrumento port?til LOCAD-PTS.

"Cuanto m?s limpia es la muestra, m?s tiempo toma el an?lisis", dice Wainwright. "Como este sitio estaba bastante limpio, el an?lisis tard? alrededor de 12 minutos, pero las muestras m?s sucias pueden tomar tan s?lo un par de minutos".

Fue durante la espera que Williams debe de haber observado la hora. A pesar de que eran las 10:20 de la noche, Hora del Centro de Estados Unidos, en Marshall, Huntsville, Alabama, donde todos los cient?ficos del proyecto del LOCAD-PTS se encontraban observando los monitores de televisi?n ansiosamente, en realidad ya era pasada la medianoche del 1 de abril, hora del Meridiano de Greenwich, que es el huso horario utilizado por la EEI.

"Suni dijo: ?Ah, esta ?ltima serie de lecturas arrojadas por el LOCAD-PTS se ve algo extra?a?", recuerda Maule. "Tras una pausa de aproximadamente cinco minutos, ella exclam?: ??Feliz D?a de los Inocentes! ?Los n?meros est?n perfectos!?".

"?Definitivamente me enga??!", dice riendo.

Abajo: Los investigadores en el cuarto de control del Centro Marshall para Vuelos Espaciales (MSFC, en idioma ingl?s) celebran al escuchar que el LOCAD-PTS funcion?. De izquierda a derecha: Dra. Lisa Monaco, Tony Lyons, Dr. Jake Maule y Dan Gunter
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Durante los pr?ximos meses, se utilizar? el LOCAD-PTS, y tambi?n los m?todos de cultivo convencionales, para investigar diferentes partes de la EEI. "Se program? el lanzamiento de una segunda generaci?n de cartuchos del LOCAD-PTS destinados a la detecci?n espec?fica de hongos. Para esta misi?n, se utilizar? el Transbordador Espacial STS-123 y su destino ser? la EEI", dice Anthony T. Lyons, el director del proyecto LOCAD-PTS en Marshall, el centro de la NASA que ha supervisado tanto el proyecto desde sus comienzos como la preparaci?n del equipamiento para el vuelo espacial. "Con cada generaci?n de cartuchos, lo que detectamos se torna cada vez m?s espec?fico. Nuestro objetivo final es proporcionar a la tripulaci?n un conjunto de cartuchos para poder detectar una amplia variedad de componentes establecidos como meta, tanto biol?gicos como qu?micos, dentro y fuera de la nave espacial, lo cual ser?a particularmente importante para misiones de larga duraci?n a la Luna o a Marte".

"Ahora estamos muy felices con el resultado de las primeras pruebas".




::: FUENTE: "[email protected]" :::
www.ciencia.nasa.gov

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