Mi?rcoles, 25 de abril de 2007
Cient?ficos de la NASA apuntan una bater?a de telescopios hacia el planeta gigante con el prop?sito de observar sus poderosas auroras.

Cient?ficos de la NASA apuntan una bater?a de telescopios hacia el planeta gigante con el prop?sito de observar sus poderosas auroras.


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Arriba: Auroras de rayos X, registradas por el Observatorio de Rayos X Chandra, de la NASA, superpuestas sobre una imagen ?ptica, la cual fue tomada en forma simult?nea con el Telescopio Espacial Hubble.


El anillo p?rpura traza las auroras de rayos X de J?piter. Gladstone las llama "Auroras Boreales que toman esteroides. Son cientos de veces m?s energ?ticas que las auroras de la Tierra".

El telescopio Chandra ya ha observado las auroras de J?piter muchas veces, pero esta serie de datos recientes es excepcionalmente abundante y de buena calidad. Gladstone espera que estos datos ayuden a resolver misterios que han estado pendientes durante casi 30 a?os.


Las auroras de J?piter fueron descubiertas por la nave espacial Viajero I (Voyager I), en 1979. Un delgado anillo de luz en el lado nocturno de J?piter se ve?a como una versi?n alargada de nuestras propias auroras en la Tierra. Pero esas primeras fotograf?as apenas insinuaban las energ?as que estaban involucradas. La verdadera acci?n, supieron poco despu?s los astr?nomos, se manifestaba en longitudes de onda de alta energ?a, invisibles al ojo humano. En la d?cada de 1990, las c?maras ultravioletas del Telescopio Espacial Hubble fotografiaron furiosas luces miles de veces m?s intensas que cualquier otra cosa que se hubiese visto en la Tierra, mientras que los observatorios de rayos X registraron bandas y cortinas aurorales m?s grandes que la propia Tierra.


Las hiper-auroras de J?piter nunca se detienen. "Las detectamos siempre que miramos hacia all?", dice Gladstone. No se ven auroras en Alaska cada vez que se observa en esa direcci?n, pero en J?piter las luces del Norte siempre parecen estar "encendidas".

Gladstone explica la diferencia: En la Tierra, las auroras m?s intensas son causadas por tormentas solares. Una explosi?n en el Sol expulsa una nube de gas de mil millones de toneladas en nuestra direcci?n y, unos d?as despu?s, nos golpea. Una lluvia de part?culas cargadas cae sobre las capas superiores de nuestra atm?sfera, haciendo que el aire brille en tonos rojos, verdes y p?rpuras. En J?piter, sin embargo, no es necesario el Sol. "J?piter es capaz de generar sus propias auroras", dice Gladstone.

El proceso comienza con la rotaci?n de J?piter: el planeta gigante da una vuelta sobre su eje cada 10 horas y arrastra con ?l a su campo magn?tico planetario. Como saben aquellos a los que les agrada la ciencia como pasatiempo, hacer girar un im?n es una muy buena manera de generar algunos voltios, es el principio de los motores de corriente directa. La rotaci?n de J?piter produce 10 millones de voltios alrededor de sus polos.

"Las regiones polares de J?piter crepitan por la electricidad", dice Gladstone, "y esto prepara el escenario para las auroras perennes".


Los campos el?ctricos en los polos capturan todas las part?culas cargadas que puedan encontrar y las hacen caer violentamente sobre la atm?sfera. Las part?culas que caen pueden provenir del Sol, pero J?piter tiene otra fuente m?s abundante y a poca distancia: la luna volc?nica Io, que lanza ox?geno e iones de azufre (O+ y S+) hacia el campo magn?tico giratorio de J?piter.


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Arriba: Un volc?n en Io, fotografiado por la nave Nuevos Horizontes en febrero de 2007.



De alguna manera, estos iones se abren camino hasta los polos de J?piter, en donde los campos el?ctricos los env?an a toda velocidad hacia el planeta, que se localiza debajo. Despu?s de ingresar en la atm?sfera, "sus electrones son removidos por las mol?culas que encuentran a su paso, pero conforme disminuyen la velocidad comienzan a recuperarlos. La ?reacci?n de intercambio de carga? produce intensas auroras de rayos X", explica.

De manera que las auroras boreales son, de alguna manera, alimentadas por un volc?n. ?Misterio resuelto? No del todo.

Nadie sabe exactamente c?mo es que las exhalaciones volc?nicas de Io logran salir de all? a trav?s de la magnetosfera de J?piter y regresar a los polos de J?piter. "Todav?a estamos tratando de averiguar c?mo sucede", dice Gladstone.

Pero eso es un detalle menor en comparaci?n con otro rompecabezas a?n mayor: Existe un "pulsar" de rayos X dentro de las auroras del Norte de J?piter. En algunas ocasiones, el observatorio Chandra puede verlo, pero en otras oportunidades no. Cuando est? en actividad, el pulsar emite estallidos de rayos X de miles de millones de vatios, a un ritmo regular de 45 minutos.


Abajo: Destellos de rayos X en el polo norte de J?piter.

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Gladstone sospecha que el pulsar no tiene nada que ver con los volcanes de Io, sino que es causado por el Sol. "Tal vez el campo magn?tico de J?piter, cuando es golpeado por una r?faga de viento solar, ta?e como una campana, con un per?odo de 45 minutos", especula. "Pero hay muchas otras posibilidades".

La serie de datos obtenidos en febrero de 2007 podr?a contener pistas importantes. "Chandra observ? las auroras durante 15 horas y nosotros no fuimos los ?nicos que est?bamos mirando", dice. El Telescopio Espacial Hubble, el sat?lite FUSE, el XMM-Newton (un observatorio europeo de rayos X), la nave espacial Nuevos Horizontes y muchos observatorios en la Tierra estuvieron tomando datos en forma simult?nea. La campa?a fue sincronizada de manera tal que coincidiera con el paso de la nave Nuevos Horizontes por J?piter (?sta nave espacial utiliz? a J?piter como si fuera una honda para incrementar su velocidad en el camino hacia Plut?n).

"Las auroras de J?piter nunca han sido observadas por tantos telescopios al mismo tiempo", dice Gladstone. "Estoy realmente emocionado con estos datos, y el an?lisis est? apenas comenzando".




::: FUENTE: "[email protected]" :::
www.ciencia.nasa.gov

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Publicado por zameex @ 9:32 AM  | [email protected]
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