Mi?rcoles, 13 de junio de 2007
La nave MENSAJERO de la NASA, cuyo destino final es el planeta Mercurio, pasar? primero por Venus, donde probar? una serie de poderosos instrumentos.

Imagine lo siguiente: Una nave espacial aparece de pronto en el vac?o del espacio, dirigi?ndose en picada hacia un planeta nuboso que tiene aproximadamente el tama?o de la Tierra. La nave dispara un rayo l?ser para sondear las nubes del planeta, esperando incluso alcanzar la superficie que se esconde debajo. Mientras tanto, en el planeta del que proviene la nave, los cient?ficos se sientan en el borde de sus butacas esperando para ver qu? sucede.

?Suena a ciencia ficci?n? Pues es la realidad, y est? sucediendo hoy.

La nave espacial es la sonda MENSAJERO (MESSENGER, en idioma ingl?s) y el planeta es Venus. El 5 de junio de 2007, MENSAJERO pasar? muy cerca de Venus, apenas alrededor de 338 km por encima de su superficie, y disparar? un l?ser hacia sus nubes.

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Arriba: Venus, fotografiada por la sonda Galileo en 1990


MENSAJERO es una misi?n a Mercurio, no a Venus, pero en el camino hacia su destino final, la nave deber? pasar primero por Venus para recibir asistencia gravitacional. De su paso por Venus, los investigadores esperan aprender bastantes cosas sobre el "gemelo malvado" de la Tierra, un planeta de tama?o muy similar al nuestro, que posee una asfixiante atm?sfera compuesta por di?xido de carbono y nubes de ?cido sulf?rico, adem?s de una superficie lo suficientemente caliente como para derretir el plomo.


Vemos este sobrevuelo de Venus como si fuera un ensayo con vestuario para el primer sobrevuelo de Mercurio, en enero de 2008", dice Sean Solomon, el investigador principal de la misi?n, en el Instituto Carnegie de Washington. "Todos los instrumentos cient?ficos de la nave ser?n encendidos durante este sobrevuelo".

El experimento con el l?ser es de particular inter?s, pues tiene como objetivo medir la base de las nubes de Venus. "El experimento puede ser un fracaso, o bien puede dar un gran resultado", dice Ralph McNutt, cient?fico del proyecto MENSAJERO en el Laboratorio de F?sica Aplicada del Instituto Johns Hopkins. "Nunca antes hemos disparado un l?ser hacia Venus. Esto podr?a darnos informaci?n ?nica sobre las nubes del planeta".

El nombre del l?ser es MLA ?abreviaci?n en idioma ingl?s de "Mercury Laser Altimeter", en espa?ol: Alt?metro L?ser para el planeta Mercurio. Est? dise?ado para confeccionar mapas de la rocosa topograf?a de Mercurio, pero algunas caracter?sticas del MLA lo hacen especialmente ?til para estudiar a Venus. "La atm?sfera y las nubes de Venus son casi transparentes en varias longitudes de onda en el infrarrojo", explica Solomon. La longitud de onda del l?ser (1064 nm) est? cerca de una de estas "ventanas" espectrales, de tal modo que es capaz de penetrar profundamente en la atm?sfera. "Es un largo disparo, pero esperamos incluso que nos devuelva informaci?n sobre la superficie de Venus", especula.

Abajo: El Alt?metro L?ser para el planeta Mercurio, MLA. El l?ser central est? flanqueado por cuatro telescopios receptores.

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En la exploraci?n planetaria, "usted debe darse la oportunidad de confiar en la suerte de vez en cuando", dice McNutt. "El hecho de tener el MLA a bordo del MENSAJERO y encenderlo para el sobrevuelo de Venus es hacer exactamente eso. Si se obtienen resultados significativos, entonces una misi?n futura a Venus, equipada con estos instrumentos, podr?a ayudarnos a entender por qu? nuestro 'planeta hermano' es tan diferente de la Tierra".

Adem?s del l?ser, el MENSAJERO examinar? a Venus utilizando c?maras de alta resoluci?n, un conjunto de espectr?metros cuyas longitudes de onda van del infrarrojo a la regi?n de los rayos gamma, un contador de part?culas de alta energ?a y un magnet?metro. Los datos que se obtengan con tales instrumentos podr?an ampliar nuestro conocimiento sobre la qu?mica de la atm?sfera de Venus y tambi?n sobre c?mo ?sta interact?a con el viento solar.

A diferencia de la Tierra, Venus no tiene un campo magn?tico global que lo proteja del viento solar. Una r?faga de part?culas cargadas, que viajan a 300 km/s (pr?cticamente un mill?n de mph), golpea a Venus con toda su fuerza y, hasta cierto punto, erosiona su atm?sfera.

"Todav?a hay mucho que aprender sobre c?mo el viento solar desprende material de las capas externas de la atm?sfera de Venus", dice Solomon. "Sabemos que el proceso, con el paso del tiempo, es muy efectivo en los elementos livianos, como el hidr?geno, porque la atm?sfera de Venus tiene una proporci?n de hidr?geno pesado (deuterio)/hidr?geno simple que es m?s elevada que la de la Tierra por un factor mayor que 100. Algunas de nuestras mediciones pueden captar este proceso en acci?n".

Abajo: Los datos de la sonda Venus Express revelan iones de ox?geno que escapan de la atm?sfera de Venus ?un resultado de la interacci?n con el viento solar.

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La Agencia Espacial Europea tiene ya una nave bien equipada, la Venus Express, en ?rbita alrededor de Venus, pero esto no reduce el valor del sobrevuelo de la nave MENSAJERO. Al contrario, el hecho de tener dos naves espaciales en Venus al mismo tiempo, aunque por poco tiempo, es una gran ventaja, dice Solomon. "Nos da una oportunidad sin precedentes para estudiar la circulaci?n de la atm?sfera de Venus, la estructura de sus nubes, su qu?mica y su interacci?n con el viento solar desde la perspectiva de dos plataformas de observaci?n que funcionan de manera simult?nea con un conjunto de instrumentos que se complementan".


"Venus ha sido visitado ya por m?s naves espaciales que ning?n otro planeta. Sin embargo, cada vez que visitamos un planeta con un conjunto nuevo de instrumentos, hacemos descubrimientos ?como lo demostr? la nave Nuevos Horizontes cuando pas? cerca de J?piter este a?o".


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Publicado por zameex @ 8:07 AM  | [email protected]
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