Mi?rcoles, 11 de julio de 2007
El Observatorio de Rayos X Chandra revel? la existencia de un gigantesco arco de gas caliente en un c?mulo masivo de galaxias. Los cient?ficos a?n debaten sobre el origen de este fen?meno.



Utilizando el Observatorio de Rayos X Chandra, un grupo de astr?nomos hall? evidencia de una "impresionante agitaci?n" en un c?mulo masivo de galaxias. Para que exista un arco brillante de gas ferozmente caliente, que se extienda por m?s de dos millones de a?os luz, es necesario que se produzca uno de los eventos m?s energ?ticos detectados hasta la fecha.

"El gigantesco rasgo espectral que detectamos en el c?mulo, combinado con su alta temperatura (170 millones de grados Celcius), indica que se produjo un evento excepcionalmente espectacular en el universo cercano", dice Ralph Kraft, del Centro Harvard-Smithsoniano de Astrof?sica (Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics, en idioma ingl?s), quien dirigi? al equipo de astr?nomos involucrados en esta investigaci?n. "Aunque por ahora no estamos seguros de qu? lo provoc?, hemos reducido las chances a un par de excitantes posibilidades".

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Arriba: En esta comparaci?n yuxtapuesta, un campo de estrellas aparentemente com?n en luz visible (izquierda) se ve absolutamente distinto cuando se lo observa en rayos X (derecha). La imagen que tom? el telescopio Chandra de 3C438, la galaxia central dentro de un c?mulo masivo, revela la evidencia de uno de los eventos mas energ?ticos en el universo local.

La explicaci?n predilecta es que dos c?mulos masivos de galaxias se topan a alrededor de 4 millones de millas por hora. Cuando se encuentran nubes de gas caliente en los dos c?mulos, se generan ondas de choque, que producen un cambio muy pronunciado en la presi?n a lo largo de la frontera donde se est? originando la colisi?n, dando lugar de este modo al arco observado, el cual se asemeja a un frente clim?tico tit?nico.

Arriba: En esta comparaci?n yuxtapuesta, un campo de estrellas aparentemente com?n en luz visible (izquierda) se ve absolutamente distinto cuando se lo observa en rayos X (derecha). La imagen que tom? el telescopio Chandra de 3C438, la galaxia central dentro de un c?mulo masivo, revela la evidencia de uno de los eventos mas energ?ticos en el universo local.

La explicaci?n predilecta es que dos c?mulos masivos de galaxias se topan a alrededor de 4 millones de millas por hora. Cuando se encuentran nubes de gas caliente en los dos c?mulos, se generan ondas de choque, que producen un cambio muy pronunciado en la presi?n a lo largo de la frontera donde se est? originando la colisi?n, dando lugar de este modo al arco observado, el cual se asemeja a un frente clim?tico tit?nico.

Si bien esta ser?a una colisi?n extrema, una de las m?s poderosas jam?s vistas, pensamos que esto puede ser lo que est? sucediendo", dice el miembro del equipo Martin Hardcastle, de la Universidad de Hertfordshire, en el Reino Unido.

Un problema con la teor?a de colisi?n es que se observa s?lo un pico en la emisi?n de rayos X, aunque deber?an verse dos. Observaciones m?s prolongadas, llevadas a cabo con el Observatorio Chandra y con el Observatorio de Rayos X XMM-Newton, deber?an ayudar a determinar qu? tan grave es este problema para la hip?tesis de la colisi?n.

Otra explicaci?n posible es que la agitaci?n fue causada por una tormenta generada por materia que cae hacia un agujero negro supermasivo. En este escenario, el agujero negro inhalar?a la mayor parte de la materia pero expulsar?a parte de ella mediante un par de chorros de alta velocidad, calentando y empujando hacia un lado el gas que lo rodea.

Se sabe que tales eventos ocurren en este c?mulo. Una galaxia llamada 3C438, ubicada cerca del centro del c?mulo, es una poderosa fuente de actividad explosiva ?posiblemente debido a la presencia de un agujero negro supermasivo. Pero la energ?a en estas tormentas no es lo suficientemente cuantiosa como para explicar los datos aportados por el Observatorio Chandra.


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Arriba: Un mapa en radio de 3C438 revela chorros eyectados desde el n?cleo de la galaxia ?una se?al de actividad explosiva.

"Si este evento fue una tormenta originada por un agujero negro supermasivo, entonces es, por mucho, la m?s poderosa que hemos observado", dice Bill Forman, quien es miembro del equipo y tambi?n pertence al Centro Harvard-Smithsoniano de Astrof?sica.

La extraordinaria cantidad de energ?a involucrada implica que el agujero negro est? tragando una gran porci?n de masa, cerca de 30 mil millones de veces la masa del Sol consumida durante un periodo de 200 millones de a?os. Los autores consideran que esta tasa de crecimiento del agujero negro es inveros?mil.

"Estos valores nunca se han visto antes y, con sinceridad, son dif?ciles de creer", destac? Kraft. Hasta que se resuelvan estos problemas, la impresionante agitaci?n continuar? siendo un misterio.



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