Jueves, 02 de agosto de 2007
Prepare su calendario. Se aproxima la m?s espectacular tormenta de meteoros del a?o: las Perseidas.


?Tiene un calendario? Marque este d?a: domingo 12 de agosto. A un lado de la marca escriba "toda la noche" y "?Meteoros!". Col?quelo en un lugar visible de su refrigerador para no perderse la lluvia de meteoros Perseidas del a?o 2007.

"Va a ser un gran espect?culo", dice Bill Cooke, de la Oficina de Medio Ambiente de Meteoroides, de la NASA, en el Centro Marshall para Vuelos Espaciales. "Tendremos Luna nueva el 12 de agosto ?lo que significa que no habr? luz lunar, por lo tanto tendremos cielos oscuros y muchos meteoros". ?Cu?ntos? Cooke estima que una o dos Perseidas por minuto durante el punto de m?xima intensidad de la tormenta.


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Arriba: Un b?lido Perseida fotografiado el 12 de agosto de 2006 por Pierre Martin, de Arnprior, Ontario, Canada.


Esta lluvia de meteoros tiene origen en el cometa Swift-Tuttle. Aunque el cometa no est? cerca de la Tierra, su cola intersecta la ?rbita terrestre. Pasamos a trav?s de ella cada a?o en el mes de agosto. Peque?os fragmentos de polvo del cometa chocan entonces contra la atm?sfera terrestre a 212.000 km/h (132.000 mph). A esta velocidad, incluso el m?s peque?o fragmento de polvo produce una v?vida estela luminosa ?un meteoro? al desintegrarse. Debido a que los meteoros del cometa Swift-Tuttle salen de la constelaci?n de Perseo, a esta lluvia de estrellas se la denomina "Perseidas".

Nota: En el siguiente relato, todos los horarios mencionados corresponden a la hora local. Por ejemplo, 9:00 pm significa 9:00 pm de la zona horaria donde usted vive.



El espect?culo comenzar? entre las 9:00 y las 10:00 pm del domingo 12 de agosto, cuando la constelaci?n de Perseo salga por el noreste. ?ste es el momento para buscar a los meteoros Perseidas que se acercan desde el horizonte y rozan la atm?sfera como rajuelas que saltan sobre la superficie de un lago.

"Las estelas de los meteoros que rozan la Tierra son largas, lentas y coloridas; y constituyen una de las clases de meteoros m?s bellos", menciona Cooke. ?l advierte que en una hora de observaci?n se podr?an ver s?lo unas cuantas ?"como mucho"? pero ver por lo menos una hace que valga la pena una larga noche de espera.

Durante el transcurso de la noche, Perseo va ascendiendo y la cantidad de meteoros se incrementa en gran medida. "A partir de las 2:00 am del lunes 13 de agosto, cada hora, docenas de Perseidas pueden aparecer cruzando el cielo". El punto culminante tiene lugar un poco antes del amanecer, cuando la cantidad de meteoros puede ser mayor que uno por minuto.

Para obtener mejores resultados, aconseja Cooke, "al?jese de las luces de la ciudad". Las Perseidas m?s brillantes se pueden ver desde las ciudades, menciona, pero las r?fagas m?s espectaculares, compuestas por meteoros tenues y delicados, s?lo se podr?n observar en zonas rurales. Exploradores, esta es una buena oportunidad para acampar.

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Arriba: El cielo oriental visto durante las horas previas a la salida del Sol, el lunes 13 de agosto de 2007.

Y habr? algo extra: Marte. En la constelaci?n de Tauro, justo debajo de Perseo, Marte se ver? como si fuera una brillante estrella roja. Muchas de las Perseidas que usted observar? el 12 y 13 de agosto pasar?n muy cerca de ?l. En lugar de observar el trayecto del meteoro, es posible que le resulte dif?cil apartar la mirada de Marte. Hay algo cautivador en ?l, tal vez el color rojo, o quiz?s el hecho de que no cintila como lo hacen las verdaderas estrellas. Usted mira fijamente a Marte, y ?l devuelve la mirada.

La Tierra y Marte experimentar?n un encuentro cercano en diciembre de 2007. La NASA est? sacando provecho de esto, y lo har? enviando una nueva misi?n a Marte ?El Explorador Phoenix (F?nix, en espa?ol). Phoenix se posar? en una planicie ?rtica donde podr? excavar la superficie e investigar estratos del suelo y tambi?n del hielo, buscando, entre otras cosas, una zona habitable para microbios primitivos. La ventana de lanzamiento se abre el 3 de agosto, de modo que para cuando lleguen las Perseidas, el explorador Phoenix ya habr? sido lanzado hacia el Planeta Rojo. Fecha en la cual arrivar? a la superficie marciana: finales de la primavera de 2008.

Esto es algo sobre lo que uno puede pensar a las cuatro de la ma?ana, con Marte ascendiendo por el Este, los meteoros cruzando el cielo y una brisa de verano haciendo susurrar las piernas de su pijama.



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