Lunes, 13 de agosto de 2007
Los agujeros negros en los n?cleos de las galaxias j?venes se comportan como pira?as, aliment?ndose de la abundante materia que hay a su alrededor. Luego, el alimento se acaba y las pira?as se quedan all?, robustas y hambrientas... esperando.


En las profundidades del coraz?n de la V?a L?ctea se esconde un extraordinario agujero negro. Los astr?nomos lo llaman "supermasivo". Este agujero se ha estado alimentando del material del n?cleo de nuestra galaxia desde hace tanto tiempo que ya ha acumulado una masa superior a un mill?n de soles en el interior de su barriga.

?C?mo sabemos que est? all?? Un agujero negro no se puede ver. Se revela cuando una estrella errante o una nube de gas se acerca demasiado a ?l. La materia que cae al agujero es desgarrada y supercalentada, emitiendo de ese modo destellos de radiaci?n de alta energ?a justo antes de desaparecer sobre el horizonte de eventos. En ciertas ocasiones, una gigantesca bocanada de rayos X emana del n?cleo de la V?a L?ctea entonces los astr?nomos anotan que el agujero se ha alimentado una vez m?s.


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En la actualidad, estas bocanadas raramente ocurren, pero entre los astr?nomos es sabido que el "monstruo escondido" en la V?a L?ctea sol?a ser m?s activo ?espantosamente activo. Paul Martini, de la Universidad Estatal de Ohio (Ohio State University - OSU, en idioma ingl?s) explica: "Hace miles de millones de a?os, cuando nuestra galaxia era joven a?n, hab?a m?s 'comida' en el n?cleo ?mucho m?s gas y estrellas para que consumiera el agujero negro". Martini cree que pudo haber tenido lugar "un verdadero frenes? por la alimentaci?n", el cual encendi? el centro de la V?a L?ctea como si fuese un faro que pod?a verse en la mitad del Universo.

?Esto podr?a ser verdad?


Para averiguarlo habr?a que viajar al pasado ?un truco, que aunque usted no lo crea, los astr?nomos son capaces de realizar. "Al mirar las galaxias que se encuentran a miles de millones de a?os luz de distancia, podemos verlas como eran hace miles de millones de a?os", explica Martini. "Esto nos puede dar pistas sobre cu?l era el estado de la V?a L?ctea cuando era joven".

En consecuencia, en un esfuerzo dirigido por Jason Eastman, un estudiante del posgrado de astronom?a de la OSU, Martini y sus colegas utilizaron datos obtenidos con el Observatorio de Rayos X Chandra, de la NASA, para examinar 12 c?mulos de galaxias localizadas a distancias de 2,4 a 5,7 miles de millones de a?os luz. Su objetivo: aprender c?mo cambian los n?cleos de las galaxias a trav?s del tiempo.

Lo que vieron hizo que Eastman recordara el comportamiento de las "pira?as en un acuario muy bien provisto de alimento". Las galaxias m?s j?venes tend?an a ser muy activas; los agujeros negros supermasivos en sus n?cleos consum?an materia furiosamente, y produc?an grandes cantidades de rayos X durante dicho proceso.

Las galaxias m?s antiguas, por otro lado, estaban relativamente en calma; el frenes? se estaba apaciguando. "No es que los agujeros negros ya no tuvieran hambre", dice Eastman, "s?lo que se estaban quedando sin comida". La cantidad de galaxias con n?cleos activos (en rayos X) que hallaron en la muestra de galaxias j?venes analizada fue casi 20 veces mayor que la que encontraron en la muestra de galaxias antiguas.

Derecha: Una imagen tomada por el Observatorio de Rayos X Chandra que muestra uno de los c?mulos de galaxias que utilizaron Eastman y sus colaboradores para llevar a cabo el estudio.

"Se cree que la comida, o combustible, para un agujero negro central, es principalmente el gas interestelar", a?ade Martini. " Es probable que, ocasionalmente, una estrella tambi?n sea engullida, pero la mayor?a de los investigadores est?n de acuerdo en que las nubes de gas son la fuente principal de combustible".

Por lo tanto, la idea es: Cuando las galaxias son j?venes, un agujero negro se forma en su centro. ?Por qu?? "Porque ese es el fondo del pozo de energ?a gravitacional de la galaxia", contesta Martini. "El gas, las estrellas, incluso los agujeros negros m?s peque?os, se ubican en el centro de la galaxia a trav?s del tiempo". Al principio, el gas es abundante y el agujero negro se alimenta vorazmente, anunciando su existencia en el cosmos por medio de rayos X de alta energ?a. A medida que transcurre el tiempo, el n?cleo tiene menos gas y el proceso de alimentaci?n se va deteniendo. Para cuando la galaxia es tan antigua como la V?a L?ctea (10 mil millones de a?os o m?s), el agujero negro central ha crecido hasta pesar millones de masas solares, aunque s?lo se alimenta ocasionalmente. El pez est? hambriento, pero el agua est? pr?cticamente vac?a.

Advertencia para las estrellas: ?Cuidado con la pira?a!




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Publicado por zameex @ 8:31 AM  | [email protected]
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