Martes, 28 de agosto de 2007
El Telescopio Espacial James Webb ser? el m?s grande jam?s construido. Su ?xito requiere de trabajo incesante, d?a y noche, siete d?as a la semana, hasta la fecha de su lanzamiento, en el a?o 2013.


El camino hacia el Centro Marshall para Vuelos Espaciales es muy oscuro a las 3.30 de la madrugada. No hay iluminaci?n urbana ni edificios en este largo camino rural. Solamente los ojos resplandecientes de los zorrillos y de los mapaches asoman entre el denso follaje de pinos. Una vez que se llega al complejo Marshall, los edificios tambi?n est?n oscuros, excepto uno de ellos ?la Planta de Calibraci?n de Rayos X (X-Ray Calibration Facility o XRCF, en idioma ingl?s). Aqu?, las luces permanecen encendidas toda la noche y algunas personas la consideran su hogar.

Barry Hale (t?cnico principal) y Jay Carpenter (ingeniero de planta) est?n trabajando en el turno de la noche. Al menos dos personas deben atender estas instalaciones todas las noches, monitoreando pantallas en un largo panel ubicado en el cuarto de control. Doce personas han alternado turnos las 24 horas del d?a, los siete d?as de la semana, desde finales del mes de mayo.

"?Por qu? todas estas personas se han convertido en seres noct?mbulos?" Porque el ?xito del pr?ximo gran telescopio espacial de la NASA depende de ello: "Estamos probando el Telescopio Espacial James Webb (James Webb Space Telescope o JWST, en idioma ingl?s)", explica Jeff Kegley, jefe del equipo en la XRCF.


Abajo: Concepto art?stico del Telescopio Espacial James Webb.

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Programado para ser lanzado en 2013, el telescopio Webb es ampliamente reconocido como el telescopio m?s importante de la pr?xima d?cada. Es un telescopio infrarrojo, lo cual significa que puede detectar el calor de las estrellas y de las galaxias localizadas a millones, e incluso a miles de millones, de a?os luz de distancia. Para captar esas incre?blemente d?biles se?ales de calor, se debe mantener al telescopio extraordinariamente fr?o ?y es por eso que todos permanecen observando los monitores.

El telescopio Webb operar? en el espacio a una temperatura de -238 grados Celsius (-396 grados Fahrenheit). Un fr?o tan extremo puede hacer que las estructuras y los espejos del telescopio cambien de forma. Con el fin de evitar que eso suceda, el telescopio est? siendo probado en la XRCF, pieza por pieza, dentro de una c?mara de vac?o que simula el fr?o extremo del espacio. Los resultados revelan cualquier distorsi?n que ocurra en los componentes, de modo que se puedan efectuar cambios, si fuera necesario.

Pero hay muchas m?s cosas que se deben hacer durante los turnos de la noche, no solamente observar monitores con datos de prueba en el panel de control. Como la mayor?a del personal nocturno, Hale y Carpenter hacen "rondas". Estas rondas incluyen salir a revisar la "granja de nitr?geno", donde monumentales tanques blancos de nitr?geno l?quido yacen en la oscuridad como vacas lecheras en una pastura. Se usa el nitr?geno para enfriar la c?mara de vac?o donde se prueban los componentes y los hombres revisan que no haya fugas en los tanques, todas las noches.

Hale y Carpenter tambi?n han visto algunos animales verdaderos en la granja. Una noche, Hale tuvo un encuentro cercano de "tipo brusco" con un zorrillo ?lo cual da un nuevo significado al concepto de hacer "trabajo de zorrillo".


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Arriba: Escenas de la XRCF, de izquierda a derecha: (1) De d?a, el camino que lleva a las instalaciones donde se realizan las pruebas; (2) El noct?mbulo Dr. Joseph Geary controla las pruebas de datos; (3) El portal de la c?mara de pruebas; (4) Barry Hale en el panel de control de la XRCF; (5) Jay Carpenter da un paseo por la granja de nitr?geno al amanecer. Haga clic en los n?meros que est?n entre par?ntesis para ver im?genes ampliadas.

Al hacer estas "peligrosas" rondas de vigilancia, y al observar las pantallas del cuarto de control, el equipo del turno de la noche se asegura que las presiones de los equipos, las tasas de flujo, las temperaturas y las posiciones de las v?lvulas permanezcan en los rangos apropiados para las pruebas. Ellos tambi?n manipulan los sistemas de refrigeraci?n de helio, la presi?n de la c?mara de vac?o y las zonas de nitr?geno l?quido para que la c?mara de vac?o mantenga el art?culo de prueba dentro un perfil particular de pruebas.

"El art?culo de prueba para esta noche es una secci?n de la 'Caja para el Pan', del ISIM", dice Carpenter. "As? le decimos a la estructura de soporte del M?dulo de Instrumental Cient?fico Integrado (Integrated Science Instrument Module, en idioma ingl?s) que sostiene a los cuatro instrumentos cient?ficos principales del telescopio". (Los nombres de los instrumentos son: el Instrumento para el Infrarrojo Medio, la C?mara para el Infrarrojo Cercano, el Espectr?metro para el Infrarrojo Cercano y el Sensor de Guiado Fino.)

Abajo: La c?mara criog?nica de vac?o en la XRCF donde los componentes del Telescopio James Webb est?n siendo puestos a prueba.

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Mientras la "Caja para el Pan", ubicada en la c?mara de pruebas, soporta una transici?n de la temperatura, de temperatura ambiente a -233 grados Celsius (-387 grados Farenheit), un Interfer?metro Electr?nico de Patr?n de Manchas mide ?pticamente la distorsi?n estructural. No, no se trata de una extra?a salamandra, sino de un raro instrumento. "Este es uno de los dos ?nicos interfer?metros de mancha con desplazamiento instant?neo de fase", dice Joseph Geary, de la Universidad de Alabama, en Huntsville, quien, por cierto, tambi?n trabaja precisamente hoy en el turno de la noche. El interfer?metro se est? utilizando para detectar distorsiones t?rmicas de apenas unos cuantos nan?metros (un nan?metro es una mil millon?sima de metro) en la "Caja para el Pan".


En unos cuantos d?as, despu?s de que terminen las pruebas de la "Caja para el Pan", el personal reconfigurar? las instalaciones para hacer las pruebas de verificaci?n de los espejos segmentados. El telescopio Webb est? compuesto por 18 espejos individuales que conformar?n un grupo de espejos de 6,5 metros de di?metro. En la primavera, los ingenieros comenzar?n a hacer pruebas relacionadas con la calidad de la ?ptica de cada espejo segmentado. Las pruebas, que se llevan a cabo las 24 horas del d?a, continuar?n hasta el a?o 2010. Son muchas pruebas, muchos turnos de noche y muchos zorrillos.

Carpenter comenta que a ?l realmente no le importa trabajar por las noches, pero dice que "es un poco dif?cil para mi familia permanecer en silencio durante el d?a para que yo pueda dormir. Mi nieta quiere jugar, pero no se le permite tocar a mi puerta. Es un poco arduo para m? tambi?n".

Kegley dice que a ?l le gusta trabajar en el turno de la noche ocasionalmente porque es una buena oportunidad para adelantar trabajo. "No hay tantas llamadas ni correos electr?nicos que te interrumpan a las 3 de la madrugada".


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Publicado por zameex @ 9:47 AM  | [email protected]
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