Mi?rcoles, 29 de agosto de 2007
La mayor?a de las personas aprecian los eclipses lunares por su belleza silenciosa en medio de la noche. Pero Bill Cooke, el astr?nomo de la NASA, los observa por un motivo diferente: ?l ama las explosiones.

En la madrugada del martes 28 de agosto, la sombra del planeta Tierra cubri? la faz de la Luna en lo que fu? un eclipse lunar de una hora y media de duraci?n. En esa oscuridad, Cooke espera poder grabar algunos destellos de luz ?explosiones causadas por meteoroides que chocan contra la Luna y que estallan haci?ndose polvo.


Abajo: Concepto art?stico del destello causado por un meteorito lunar.
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Este eclipse es una magn?fica oportunidad para observar", dice Cooke, quien dirige la Oficina de Medio Ambiente de Meteoroides (Meteoroid Environment Office o MEO, en idioma ingl?s), en el Centro Marshall para Vuelos Espaciales. La faz completa de la Luna estar? en sombras por m?s de dos horas, ofreciendo de ese modo 23 millones de kil?metros cuadrados de oscuro terreno como blanco para los meteoroides.

Las explosiones lunares no son algo nuevo. El equipo de Cooke ha estado monitoreando la Luna desde finales del a?o 2005 y ha grabado, hasta ahora, 62 impactos. "Los meteoroides que chocan contra la Tierra se desintegran en la atm?sfera, produciendo una inofensiva traza luminosa. Pero la Luna no tiene atm?sfera, as? que los ?meteoros lunares? siempre hacen colisi?n contra la superficie", dice. Los choques t?picos liberan una energ?a equivalente a 100 kg de dinamita, y excavan cr?teres de varios metros de ancho, a la vez que producen estallidos de luz lo suficientemente brillantes como para poder verlos a una distancia de 362.000 kil?metros, en la Tierra, a trav?s de telescopios comunes.


"Cerca de la mitad de los impactos que vemos tienen origen en lluvias de meteoros comunes, como las Perseidas y las Le?nidas", dice Danielle Moser, miembro del equipo de la MEO. "La otra mitad son causados por meteoroides ?espor?dicos? que no est?n asociados con ning?n cometa o asteroide en particular".

Abajo: Un mapa lunar que muestra los sitios en donde la MEO ha observado impactos de meteoroides desde diciembre de 2005.

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El observatorio de la MEO est? ubicado en el predio del Centro Marshall para Vuelos Espaciales, en Huntsville, Alabama, y cuenta con dos telescopios de 14 pulgadas equipados con c?maras de video especialmente sensibles durante condiciones de luz baja. Moser y su colega Victoria Coffey estar?n trabajando en el observatorio el martes por la ma?ana.

Durante el eclipse, ellas esperan capturar en video un escurridizo tipo de meteoroide, llamado Heli?n.

"Los meteoroides Heliones vienen en direcci?n desde el Sol", dice Cooke, "y eso los hace especialmente dif?ciles de observar". Atraviesan el cielo generalmente alrededor del mediod?a, cuando el brillo deslumbrante del Sol es demasiado intenso como para distinguir meteoros.

Espere un minuto. ?Meteoros que provienen del Sol? "El Sol en s? mismo no es la fuente", explica Cook. "Creemos que los meteoroides Heliones vienen de cometas que pasaron rozando el Sol y que dejaron estelas de desechos polvorientos en la vecindad de nuestra estrella".

Nadie puede estar seguro, sin embargo, porque los meteoroides Heliones son endemoniadamente dif?ciles de estudiar. Los astr?nomos s?lo los ven en cantidades muy peque?as, poco antes del amanecer o despu?s del atardecer. Los intentos que se han hecho por observar meteoros Heliones por medio de radares durante el d?a han fallado, hasta cierto grado, debido a la interferencia de las transmisiones radiof?nicas terrestres y de los radio-estallidos del Sol, los cuales superan en intensidad a las se?ales ac?sticas o "pings" de los meteoros.


Abajo: El observatorio de la MEO en el Centro Marshall de Vuelos Espaciales.


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El eclipse:

Durante el eclipse, el Hombre de la Luna (el "rostro" o figura que se ve en nuestro sat?lite desde la Tierra) estar? de frente al Sol, ?"creando de este modo la geometr?a perfecta para interceptar meteoros Heliones", dice Moser. "Y al generar la sombra de la Tierra la oscuridad requerida, deber?amos poder ver claramente cualquier explosi?n".

"Si logramos captar el choque de los meteoroides Heliones contra la Luna y si estudiamos sus destellos, aprenderemos m?s sobre su tama?o, velocidad y penetraci?n", a?ade. Eso, a su vez, acercar? a la MEO a su meta de calcular el riesgo de ocurrencia de meteoroides para las naves espaciales y para los futuros astronautas que caminen sobre la Luna.

Nadie ha visto jam?s un impacto lunar durante un eclipse, "pero siempre hay una primera vez para todo", dice Cooke. Permanezca en sinton?a con [email protected] para conocer los resultados.



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