Domingo, 09 de septiembre de 2007
El telescopio espacial ultravioleta Galex detect?, inesperadamente, una larga estela de gas que, parecida a un cometa, acompa?a a la estrella Mira en su traves?a por la galaxia.

Utilizando un telescopio espacial de la NASA, denominado Explorador de Evoluci?n de Galaxias, un grupo de astr?nomos divis? una cola sorprendentemente larga, similar a la de un cometa, detr?s de una estrella que vagaba por el espacio. La estrella, llamada Mira (que en lat?n significa "maravillosa"), ha sido una de las favoritas de los astr?nomos durante aproximadamente 400 a?os; sin embargo, esta es la primera vez que se ha podido ver la cola.

El Explorador de Evoluci?n de Galaxias (Galaxy Evolution Explorer o GALEX, en idioma ingl?s) realiz? un barrido de la imagen de la popular estrella durante el censo del cielo, en luz ultravioleta, que est? llevando a cabo actualmente. Entonces los astr?nomos notaron lo que parec?a un cometa con una cola gigantesca. De hecho, la materia que sale de Mira est? formando una estela de 13 a?os luz de largo, o cerca de 20.000 veces la distancia promedio entre Plut?n y el Sol. Nada parecido a esto se hab?a observado antes alrededor de una estrella.

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Arriba: La cola de la estrella Mira, parecida a la de un cometa, se extiende por m?s de 13 a?os luz.

"Me sorprend? cuando vi por primera vez esta completamente inesperada y descomunal cola extendi?ndose por detr?s de una estrella muy conocida", dice Christopher Martin, del Instituto Tecnol?gico de California. "Era sorprendente c?mo la cola de Mira repet?a, a enormes escalas interestelares, los familiares fen?menos que produce la estela de una turbina de reacci?n o la estela turbulenta de una lancha r?pida en un lago". Martin es el investigador que lidera el proyecto del Explorador de Evoluci?n de Galaxias y adem?s es el autor principal del art?culo que se public? hoy en la revista "Nature" con el prop?sito de anunciar el descubrimiento.

Los astr?nomos dicen que la cola de Mira ofrece una oportunidad ?nica para estudiar c?mo estrellas similares a nuestro Sol mueren y en ?ltima instancia siembran nuevos sistemas solares. Mira es una estrella vieja, llamada gigante roja, que est? perdiendo cantidades masivas de materia de su superficie. Mientras Mira viaja por el espacio, su cola arroja carb?n, ox?geno y otros elementos importantes y necesarios para la formaci?n de nuevas estrellas y planetas e incluso para la aparici?n de vida. Esta cola compuesta por materia, que ahora se puede observar por primera vez, ha sido liberada durante los ?ltimos 30.000 a?os.

"Este es un fen?meno completamente nuevo para nosotros y a?n estamos en el proceso de entender la f?sica involucrada en ?l", dice el co-autor del art?culo Mark Seibert, del Observatorio del Instituto Carnegie de Washington, en Pasadena. "Esperamos poder leer la cola de Mira como si fuese un teletipo, para aprender acerca de la vida de la estrella".

Hace miles de millones de a?os, Mira era similar a nuestro Sol. Con el tiempo, comenz? a hincharse hasta convertirse en una gigante roja variable ?una estrella pulsante, inflada, que peri?dicamente se torna lo suficientemente brillante como para poder verla a simple vista. Finalmente Mira expulsar? todo el gas que le queda hacia el espacio, formando una c?scara colorida llamada nebulosa planetaria. Con el paso del tiempo, la nebulosa perder? intensidad y dejar? s?lo el n?cleo consumido de la estrella original, al que entonces se llamar? enana blanca.

Abajo: Haga clic sobre la imagen para reproducir una animaci?n art?stica de la gigante roja Mira desarrollando su cola similar a la de un cometa.

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Comparada con otras estrellas de su clase (gigante roja), Mira viaja excepcionalmente r?pido. Es posible que esto suceda debido a impulsos gravitacionales de otras estrellas que pasan cerca suyo con el tiempo. Ahora viaja a 130 kil?metros por segundo, o 468.000 kil?metros por hora. Corriendo junto a Mira va una peque?a y distante compa?era que, se piensa, es una enana blanca. La dupla, tambi?n conocida como Mira A (la gigante roja) y Mira B (la enana blanca), orbita lentamente, una alrededor de la otra, mientras viajan juntas a trav?s de la constelaci?n de Cetus, a una distancia de 350 a?os luz de la Tierra.

Adem?s de la cola de Mira, GALEX tambi?n descubri? un arco de choque, un tipo de acumulaci?n de gas caliente, delante de la estrella, y dos corrientes sinuosas de materia que sal?an por delante y por detr?s de la estrella. Los astr?nomos piensan que el arco de choque est? calentando el gas que expulsa la estrella, provocando de esta manera su flourescencia en luz ultravioleta. Esta materia brillante se arremolina detr?s de la estrella, creando una turbulenta estela que es parecida a una cola. El proceso es similar a una lancha r?pida que deja una estela despareja o a un tren de vapor que produce una estela de humo.

El hecho de que la cola de Mira s?lo brille en luz ultravioleta puede explicar por qu? otros telescopios no hab?an podido detectarla. GALEX es muy sensible a la luz ultravioleta y tambi?n tiene un campo de visi?n extremadamente amplio, lo cual le permite hacer barridos de una imagen del cielo para detectar actividad ultravioleta extra?a.

"Es sorprendente descubrir un rasgo tan impresionante e importante de un objeto que ha sido conocido y estudiado por m?s de 400 a?os", dice James D. Neill, del Caltech. "Este es exactamente el tipo de sorpresas que surgen de una misi?n de censo como la del Explorador de Evoluci?n de Galaxias".







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Publicado por zameex @ 8:41 AM  | [email protected]
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