Viernes, 05 de octubre de 2007
Utilizando los poderosos instrumentos de la sonda STEREO-A, la NASA pudo captar el momento en el cual una eyecci?n solar golpe? a un cometa y le arranc? la cola.

El cometa Encke nunca supo qu? fue lo que lo golpe?.

El 20 de abril de 2007, el cometa reci?n se hab?a introducido en la ?rbita de Mercurio, peligrosamente cerca del Sol, cuando una erupci?n solar impact? contra ?l y literalmente le arranc? la cola. Con seguridad, esto ya le ha sucedido a alg?n cometa pero, por primera vez en la historia, una nave espacial estaba observando lo que ocurr?a. La sonda STEREO-A, de la NASA, grab? una pel?cula fant?stica de la colisi?n. Para reproducirla, haga clic sobre la imagen:

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Arriba: Una CME (eyecci?n de masa coronal) impacta contra el cometa Encke. Haga clic aqu? para reproducir videos: 7 MB (archivo tipo avi), 4 MB (archivo tipo gif)


"Quedamos sin habla cuando lo vimos", relata Angelos Vourlidas, del Laboratorio de Investigaci?n Naval, ubicado en Washington, D.C. "Reproduje la pel?cula una y otra vez."

Vourlidas forma parte del equipo de investigadores del NRC que construy? el telescopio heliosf?rico (Heliospheric Imager o HI, en idioma ingl?s), instalado a bordo de la nave STEREO-A, el cual grab? el evento. Asimismo, Vourlidas es el autor principal de un art?culo sobre la colisi?n, que fue publicado en la edici?n n?mero 10 de Astrophysical Journal Letters, en el mes de octubre.

La erupci?n que golpe? a Encke fue una CME o "eyecci?n de masa coronal". Los observadores del cielo, en la Tierra, est?n familiarizados con las CME debido a las auroras que crean cuando golpean nuestro plantea en forma ocasional. Las CME se mueven r?pidamente, son masivas y re?nen miles de millones de toneladas de gas solar y magnetismo para formar nubes que viajan a m?s de un mill?n y medio de kil?metros por hora.

En realidad, es bastante sorprendente que una CME haya logrado arrancar la cola de un cometa. Debido a su gran masa y energ?a, las CME se extienden en un amplio volumen de espacio. El impacto de una CME tenue ejerce poco m?s que algunos escasos nanopascales de presi?n mec?nica, m?s suave que la respiraci?n de un beb?.

El desgarro de la cola del cometa debi? de haber sido el resultado de otro factor.

"Creemos que la explicaci?n es la ?reconexi?n magn?tica?", explica Vourlidas. Los campos magn?ticos alrededor del cometa chocaron contra campos magn?ticos dirigidos en forma opuesta en la CME. De repente, dichos campos se unieron, se "reconectaron", liberando un estallido de energ?a que arranc? la cola del cometa. Un proceso similar tiene lugar en la magnetosfera de la Tierra durante las tormentas geomagn?ticas que generan, entre otras cosas, la aurora boreal.

"En cierto sentido, el cometa experiment? una tormenta geomagn?tica", dice Vourlidas. "Es la primera vez en la historia que somos testigos de un evento de estas caracter?sticas en otro cuerpo c?smico".

"A pesar de que STEREO fue dise?ada principalmente para estudiar CMEs y su impacto sobre la Tierra, esperamos que el golpe de esta CME contra Encke tambi?n ofrezca revelaciones para los cient?ficos que estudian los cometas", agrega Mike Kaiser, cient?fico del proyecto STEREO, en el Centro Goddard para Vuelos Espaciales, de la NASA.


Abajo: Concepto art?stico del monitoreo de una erupci?n solar realizado por la nave STEREO-A.

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Entre los astr?nomos, Encke es uno de los cometas m?s famosos e importantes. Fue precisamente el segundo cometa al cual se le dio un nombre, despu?s de Halley, y es el de menor per?odo conocido. Encke gira alrededor del Sol una vez cada 3,3 a?os en comparaci?n, por ejemplo, con el m?s t?pico cometa Halley, que lo hace una vez cada 75 a?os.

El menor per?odo de Encke combinado con su trayectoria dentro de la ?rbita de Mercurio implica que tal vez haya sido embestido por CMEs con mayor frecuencia que cualquier otro cometa que hayan observado los astr?nomos de manera rutinaria. ?Es posible que esto produzca alg?n efecto sobre la naturaleza y la evoluci?n del cometa? "A?n no lo sabemos".

El equipo de Vourlidas apenas est? comenzando a estudiar toda la informaci?n reunida por STEREO. La nave espacial transporta una serie de cinco telescopios diferentes (conocidos en forma colectiva como SECCHI), cada uno de los cuales est? optimizado para llevar a cabo una clase distinta de observaci?n que var?a desde vistas panor?micas de CMEs a longitudes de onda visibles hasta mapas de precisi?n que muestran manchas solares a trav?s de filtros ultravioleta de alta resoluci?n. La pel?cula tomada por el telescopio heliosf?rico representa s?lo una fracci?n de la serie completa de datos. En los pr?ximos meses, "estaremos observando la interacci?n CME-cometa con mucho m?s detalle para comprender los procesos que est?n sucediendo", dice Vourlidas.

Es posible que Encke no sepa qu? fue lo que lo golpe?, pero los cient?ficos de la NASA pronto lo sabr?n.



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