Mi?rcoles, 10 de octubre de 2007
Misteriosas estructuras gigantescas (del tama?o de la Tierra), cuyas formas hacen recordar a los f?siles prehist?ricos, aparecen sobre la superficie del Sol.


"Nunca antes hab?amos visto algo como esto", dice Lika Guhathakurta, quien se dedica a la f?sica solar, en las oficinas centrales de la NASA.

La semana pasada Guhathakurta tom? asiento entre los casi doscientos colegas que asistieron al seminario "Viviendo con una Estrella", el cual se llev? a cabo en la ciudad de Boulder, Colorado, y contempl? at?nita el v?deo que present? Saku Tsuneta, de Jap?n, en el cual se observaba la mancha solar 10926 atravesando la turbulenta superficie del Sol. De repente apareci? ante sus ojos un objeto del tama?o de un planeta y sorprendi? a todos con la forma que adopt?.

"Parece un trilobite de la prehistoria", dijo Marc De Rosa, un cient?fico del Laboratorio Solar y de Astrof?sica de la compa??a Lockheed Martin, en Palo Alto, California. "A m? me pareci? que se ve?a como el momento en el cual se produce la mitosis celular, cuando los cromosomas duplicados forman dos c?lulas hijas", replic? Guhathakurta.

Haga clic sobre la imagen para decidir a qu? se asemeja el objeto mencionado:

Imagen

Arriba: Un mapa del campo magn?tico de la saliente mancha solar 10926 filmada por Hinode en diciembre de 2006. De principio a fin, el v?deo de 18 MB, filmado con intervalos, abarca 6 d?as de filmaci?n. Asimismo, se encuentra disponible una versi?n m?s corta de dicho v?deo, de 5 MB. El "trilobite", ubicado en el centro de la imagen, tiene el tama?o aproximado de un planeta como la Tierra.

"Este v?deo es un magnetograma ?un mapa din?mico que traza el intenso campo magn?tico de las manchas solares", explica Guhathakurta. "El color negro representa la polaridad negativa (S), mientras que el blanco representa la polaridad positiva (N)".

Los datos fueron recolectados por la nave espacial Hinode, de la Agencia Espacial Japonesa, la cual fue lanzada al espacio en septiembre de 2006 en una misi?n realizada con el prop?sito de estudiar las manchas y tormentas solares. "Hasta el momento, este es el magnetograma de mayor resoluci?n tomado desde el espacio", dice Tsuneta, investigador principal del proyecto Hinode en el Observatorio Astron?mico Nacional de Jap?n, en Tokyo. "Nos est? mostrando cosas que nunca antes hab?amos visto".


(Nota del editor: Se puede hallar informaci?n cient?fica adicional bajo el t?tulo "M?s Informaci?n", al final de este relato.)

Los magnetogramas son el mejor recurso para estudiar las manchas solares. ?Por qu?? A pesar de que las manchas solares parecen tener una consistencia s?lida y robusta, la realidad es que no est?n hechas de materia. Las manchas solares son nudos de magnetismo creados por la d?namo interior del Sol. Nacidos de las entra?as del Sol, estos nudos saltan hacia la superficie solar desde donde pueden desplazarse, enlazarse, partirse y hasta parece que "nadan".

"Algunas veces este proceso de desplazamiento y enlace se torna intenso", dice Guhathakurta. "Los campos magn?ticos se desestabilizan y explotan, produciendo una poderosa llamarada solar". Los efectos son m?ltiples: estas llamaradas pueden interrumpir las comunicaciones en la Tierra, inutilizar sat?lites e inclusive pueden poner en peligro a los astronautas mediante las letales tormentas de radiaci?n que producen. Y, del lado "bueno", producen las hermosas auroras boreales ?las famosas luces del Norte. A pesar de que los investigadores han estado estudiando las llamaradas durante m?s de un siglo, todav?a no pueden ofrecer un pron?stico preciso sobre su ocurrencia ?algo que, sin duda alguna, sabr?an apreciar los astronautas en ?rbita o en ruta hacia la Luna. Una de las metas m?s importantes de la misi?n Hinode es mejorar esta situaci?n.

La calidad de los datos registrados con Hinode logr? maravillar a los participantes del seminario "Viviendo con una Estrella". "La sensibilidad del Telescopio ?ptico Solar Hinode es mucho mayor que la de cualquier otro telescopio que hayamos lanzado anteriormente. Esto permite a Hinode detectar hasta el m?s d?bil de los campos magn?ticos". Observando el salto y flujo del magnetismo y las sorprendentes formas que emergen, "esperamos entender el comportamiento de las manchas solares y predecir sus erupciones".

Primero, sin embargo, tienen que enfrentarse al trilobite. "Todav?a nos queda mucho por hacer para resolver este problema", dice Guhathakurta, "pero qu? maravilloso es el problema que tenemos en nuestras manos".



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Publicado por zameex @ 9:44 AM  | ASTR[email protected]
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