Jueves, 25 de octubre de 2007
La nave espacial Cassini descubri? tres lagos cerca del polo sur de Tit?n, la luna de Saturno. Estos cuerpos extra?os no contienen agua sino metano y etano l?quido. Los investigadores tambi?n est?n estudiando un lago, ubicado cerca del polo norte de Tit?n, que es m?s grande que el Lago Superior.

Recientes composiciones de im?genes de radar, proporcionadas por la nave Cassini, est?n brindando a los investigadores la mejor vista que jam?s se haya obtenido de los lagos y mares de hidrocarburos, ubicados en el polo norte de la luna de Saturno, Tit?n. Asimismo, una nueva imagen de radar revela que el polo sur de Tit?n tambi?n tiene lagos.

Aproximadamente el 60 por ciento de la superficie del polo norte de Tit?n (la regi?n con latitudes superiores a 60o) ha sido mapeada por el radar de la nave Cassini. Alrededor del 14 por ciento de dicha regi?n se encuentra cubierta por lo que los cient?ficos piensan que son lagos repletos de metano y etano l?quido.

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Arriba: Un mosaico de im?genes del polo norte de Tit?n en colores falsos

El mosaico se cre? uniendo im?genes de radar obtenidas de siete acercamientos a Tit?n durante el ?ltimo a?o y medio. Al menos uno de los lagos observado es m?s grande que el Lago Superior.

"Esta es nuestra versi?n del mapeo de Alaska, la regiones del norte de Canad?, Groenlandia, Escandinavia y el norte de Rusia", dice Rosaly Lopes, la cient?fica del Laboratorio de Propulsi?n a Chorro, de la NASA, quien trabaja con el radar de la nave Cassini. "Es como si estuvi?ramos haciendo mapas de estas regiones de la Tierra por primera vez".

Los lagos y los mares son muy comunes en las regiones del norte de Tit?n, donde ahora es invierno. Los cient?ficos dicen que ah? llueve metano y etano, los cuales llenan sus lagos y mares. Estos l?quidos tambi?n crean r?os y canales que serpentean en la superficie de la luna.

Ahora, Cassini visitar? territorio desconocido: el polo sur de Tit?n. El 2 de octubre, la nave hizo un sobrevuelo en el cual el objetivo principal fue la b?squeda de lagos australes. Lopes explica: "Quer?amos ver si hab?a m?s lagos all? y, con seguridad, ah? est?n, tres peque?os lagos sonri?ndonos".

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Arriba: Dos de los tres nuevos lagos encontrados cerca del polo sur de Tit?n.

"Tit?n es, sin duda, la tierra de los lagos y de los mares", a?ade Lopes. "Ser? interesante ver las diferencias entre las regiones del polo norte y sur". Ahora es verano en el polo sur de Tit?n. En esta luna, las estaciones duran alrededor de 7,5 a?os, un cuarto del a?o de Saturno, el cual equivale a 29,5 a?os terrestres. El estudio de los cambios estacionales en los lagos ayudar? a los cient?ficos a entender los procesos que all? operan.

Los cient?ficos ya est?n comprendiendo mejor c?mo se pueden haber formado los lagos. En la Tierra, los lagos llenan zonas bajas o se forman cuando la topograf?a local se interseca con una capa fre?tica. Lopes y sus colaboradores piensan que las depresiones que contienen a los lagos en Tit?n pudieron haberse formado por el vulcanismo o por un tipo de "erosi?n k?rstica", que deja una depresi?n donde los l?quidos pueden acumularse. Los lagos k?rsticos son comunes en la Tierra. Por ejemplo, en algunas regiones de Minnesota y en la parte central de Florida hay cientos de lagos de este tipo.



"Aparentemente, los lagos que estamos observando en Tit?n poseen diferentes niveles de llenado, lo cual sugiere que est?n sujetos a un sistema hidrol?gico complejo, similar al ciclo del agua en la Tierra. Esto convierte a Tit?n en un objeto ?nico entre los cuerpos del sistema solar", comenta Alex Hayes, un graduado que estudia los datos proporcionados por el radar de la nave Cassini, en el Instituto de Tecnolog?a de California, en Pasadena.

"Los lagos que hemos visto hasta ahora var?an en tama?o; el m?s peque?o que se ha podido observar mide alrededor de 1 kil?metro y los lagos m?s grandes superan los 100.000 kil?metros cuadrados, son algo m?s extensos que los Grandes Lagos, ubicados en la regi?n central de Estados Unidos", comenta Hayes. "El 70 por ciento de las ?reas de los aproximadamente 400 lagos que hemos observado est? formado por 'mares' que superan los 26.000 kil?metros cuadrados".

En los pr?ximos acercamientos se obtendr?n mapas de terreno m?s cercano al polo sur. Permanezca atento a la espera de m?s lagos.




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