Lunes, 29 de octubre de 2007
Durante quince a?os, el programa Discovery de la NASA ha dado valiosos frutos para la ciencia. Ahora, dicho programa ser? mejorado, con lo cual se esperan resultados a?n m?s espectaculares.

Abr?chense los cinturones", dice Alan Stern, administrador asociado del Directorio de Misiones Cient?ficas (Science Mission Directorate, en idioma ingl?s) de la NASA. "Uno de los programas m?s alucinantes de la NASA est? a punto de mejorar a?n m?s".

Abr?chense los cinturones", dice Alan Stern, administrador asociado del Directorio de Misiones Cient?ficas (Science Mission Directorate, en idioma ingl?s) de la NASA. "Uno de los programas m?s alucinantes de la NASA est? a punto de mejorar a?n m?s".


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Derecha: El veh?culo explorador Sojourner de la misi?n Mars Pathfinder.

El programa Discovery ha sido un ?xito espectacular, m?s de lo que cualquiera hubiera pensado", dice. "Ahora deseamos expandirlo. Durante el pr?ximo a?o, vamos a empezar a planear mejoras dr?sticas en el tipo de misiones que podemos llevar a cabo".

?Alguna pista? "No", dice Stern. "A?n estamos estudiando nuestras opciones. Esto es s?lo un avance".

Pero hay que prestar atenci?n porque se podr?n captar algunas de las pistas que se dejaron entrever en la conferencia [email protected], la cual se llev? a cabo el 19 y 20 de septiembre de 2007 en el Centro Marshall para Vuelos Espaciales.

"Nos reunimos para conmemorar el 15o. aniversario del programa Discovery", explica Michael New, el cient?fico del programa, quien trabaja en las oficinas centrales de la NASA. "Docenas de cient?ficos, ingenieros, profesores y estudiantes se reunieron en Huntsville, Alabama, con el fin de hacer un repaso de los ?xitos logrados, compartir las lecciones aprendidas y planear la nueva ola de misiones". New y Stern fueron conferenciantes principales de este evento.

"Cuando comenzamos el programa Discovery hace 15 a?os, no est?bamos seguros de si funcionar?a", dice New. "Ahora lo sabemos: es una muy buena manera de explorar el sistema solar".

?Qu? diferencia al programa Discovery de otros programas?

Tomemos como ejemplo el modo tradicional de realizar este tipo de proyectos: "Antes de Discovery, la NASA sol?a anunciar una ?Gran Misi?n??por ejemplo, enviar las sondas Viking (Vikingo) a Marte o las Voyager (Viajero) a explorar los planetas del sistema solar externo. La NASA entonces averiguaba qu? es lo que hab?a que hacer y c?mo hacerlo e invitaba a la comunidad cient?fica a participar". Las misiones tradicionales tienden a ser muy costosas y abarcan demasiado; tambi?n pueden investigar una gran cantidad de preguntas cient?ficas. La misi?n Cassini, por ejemplo, solt? una sonda en Tit?n y estudia ahora la din?mica de los anillos de Saturno, monitorea su clima y lleva a cabo muchas acciones m?s. "Algunos grandes descubrimentos se han logrado de este modo", dice New.

Pero Discovery lo hace de forma distinta. "En vez de anunciar una Gran Misi?n y esperar que todo el mundo se organice en torno a ella, ahora preguntamos a los investigadores "?qu? es lo que quieres hacer?" Ellos entonces entregan propuestas para misiones relativamente baratas (no m?s de $425 millones de d?lares), que den resultados a corto plazo (los lanzamientos se hacen cada 24 meses) en destinos que ellos escojan". Generalmente, compiten algunas docenas de propuestas y solamente se aprueban aquellas que obtienen la mayor puntuaci?n. "Despu?s de que se acepta una propuesta, es el cient?fico quien dirige la misi?n mientras la NASA ofrece su apoyo ?lo cual es un cambio dr?stico de responsabilidades".

"Este modo de trabajar desata una verdadera marea de ingenio y de curiosidad", dice New.

Cuando se les pregunt? cu?les eran los cinco mayores logros del Programa Discovery hasta la fecha, New y Stern dieron nueve diferentes respuestas. "Hay demasiado para escoger", agrega New.

Pero ambos est?n de acuerdo en uno de los logros: el descubrimiento de "incrustaciones refractarias" en el polvo del cometa Wild 2. Dicho de manera m?s sencilla, las muestras del cometa Wild 2 que la sonda Stardust trajo de regreso a la Tierra contienen evidencia qu?mica de que el helado cometa se pudo haber formado sorprendentemente cerca del Sol; otra alternativa es que el material cercano al Sol viaj? de manera misteriosa hacia los confines del sistema solar y salpic? al joven cometa Wild 2 con minerales parecidos a los que hay en la Tierra. Cualquiera de las dos opciones es un reto para las ideas tradicionales acerca de c?mo se form? el sistema solar.


Pero Discovery lo hace de forma distinta. "En vez de anunciar una Gran Misi?n y esperar que todo el mundo se organice en torno a ella, ahora preguntamos a los investigadores "?qu? es lo que quieres hacer?" Ellos entonces entregan propuestas para misiones relativamente baratas (no m?s de $425 millones de d?lares), que den resultados a corto plazo (los lanzamientos se hacen cada 24 meses) en destinos que ellos escojan". Generalmente, compiten algunas docenas de propuestas y solamente se aprueban aquellas que obtienen la mayor puntuaci?n. "Despu?s de que se acepta una propuesta, es el cient?fico quien dirige la misi?n mientras la NASA ofrece su apoyo ?lo cual es un cambio dr?stico de responsabilidades".

"Este modo de trabajar desata una verdadera marea de ingenio y de curiosidad", dice New.

Cuando se les pregunt? cu?les eran los cinco mayores logros del Programa Discovery hasta la fecha, New y Stern dieron nueve diferentes respuestas. "Hay demasiado para escoger", agrega New.

Pero ambos est?n de acuerdo en uno de los logros: el descubrimiento de "incrustaciones refractarias" en el polvo del cometa Wild 2. Dicho de manera m?s sencilla, las muestras del cometa Wild 2 que la sonda Stardust trajo de regreso a la Tierra contienen evidencia qu?mica de que el helado cometa se pudo haber formado sorprendentemente cerca del Sol; otra alternativa es que el material cercano al Sol viaj? de manera misteriosa hacia los confines del sistema solar y salpic? al joven cometa Wild 2 con minerales parecidos a los que hay en la Tierra. Cualquiera de las dos opciones es un reto para las ideas tradicionales acerca de c?mo se form? el sistema solar.

Aajo: Cada una de estas trazas en aerogel contiene una part?cula del cometa Wild 2. Las muestras extraterrestres fueron tra?das nuevamente a la Tierra por la sonda Stardust.

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Ambos estuvieron tambi?n de acuerdo en que la misi?n Lunar Prospector fue uno de los cinco mayores logros del programa ?pero por diferentes razones: Stern afirma que la misi?n descubri? material rico en hidr?geno (se cree que H2O) en los polos de la Luna. "Es posible que haya agua all? para futuros exploradores", dice Stern. Pero, por otro lado, New argumenta que " el descubimiento m?s importante que realiz? el Lunar Prospector es la asimetr?a qu?mica de la Luna". Alrededor del 30% del lado de la Luna m?s cercano a la Tierra est? cubierto por una substancia llamada "KREEP" ?una mezcla de potasio (K), elementos llamados tierras raras (Rare Earth Elements o REE, en idioma ingl?s) y f?sforo (P). No sucede lo mismo con el 70% restante de la superficie. "Esto confronta una idea que se tuvo por mucho tiempo: que cuando la Luna era muy joven estuvo cubierta por un oc?ano global de magma, bien mezclado y uniformemente repartido. Finalmente, este magma se enfri? para formar la superficie s?lida de la Luna ?o al menos eso es lo que dice la teor?a". Pero, ?por qu? un oc?ano homog?neo de magma habr?a de depositar KREEP s?lo en algunas partes y no en otras? Nuestras ideas sobre el g?nesis de la Luna podr?an estar tan equivocadas? "Es un verdadero rompecabezas".

New finaliz? su lista de los 5 logros con la misi?n Mars Pathfinder ("un nuevo paradigma para los descensos en Marte"), la misi?n Deep Impact ("la primera misi?n que abri? un agujero en un cometa") y la misi?n NEAR, que explor? el cometa 433 Eros ("la cual entr? en ?rbita y descendi? en un asteroide cercano a la Tierra").

Stern hace notar que antes de llegar al cometa 433 Eros, la sonda NEAR vol? cerca del asteroide Matilde y reuni? evidencias sorprendentes de "macro-porosidad" ?en otras palabras, Matilde est? cubierto de grandes agujeros. ?C?mo lleg? a ser as?? "No lo sabemos", dice Stern, "pero este es el tipo de informaci?n que necesitamos en caso de que alguna vez tengamos que desviar o destruir una roca espacial que amenace chocar contra la Tierra".

La lista de Stern termina con los cometas: cuando las sondas Stardust y Deep Impact volaron cerca de sus respectivos blancos, sus c?maras grabaron sorprendentes nuevos tipos de suelo cometario, entre los cuales se incluyen colinas empinadas, estructuras de hielo con forma puntiaguda, extra?as capas "sedimentarias" y flujos polvorientos. "Todas estas cosas son absolutamente alucinantes".

?Y este programa est? a punto de mejorar? Realmente habr? que abrocharse los cinturones.




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Publicado por zameex @ 9:44 AM  | [email protected]
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