Viernes, 02 de noviembre de 2007
Son veloces y agitan la atm?sfera dando lugar a tormentas intensas. Sin embargo, casi nadie las ha visto.

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Ondas de un hueco ondular sobre Iowa, el 3 de octubre de 2007

Esas gigantescas ondas, denominadas "ondas de hueco ondular", fueron fotografiadas el 3 de octubre cuando surcaban el cielo de Des Moines, Iowa. (Cr?dito de la fotograf?a: KCCI-TV Des Moines e Iowa Environmental Mesonet SchoolNet8 Webcam.)

"Wow, ?esa estuvo excelente!", dice Tim Coleman, el investigador de ciencias de la atm?sfera del Centro Nacional para Ciencias del Espacio y Tecnolog?a (NSSTC, por su sigla en idioma ingl?s), en Huntsville, Alabama. Coleman es experto en fen?menos de ondas en la atm?sfera y est? convencido de que los huecos ondulares son mucho m?s comunes e importantes de lo que se pensaba.

Pero primero, Iowa: "Estas ondas se crearon a partir de un conglomerado de tormentas que se aproximaron a Des Moines desde el oeste", explica. "En aquel momento, una capa estable de aire fr?o yac?a sobre Des Moines. Las tormentas que se acercaban perturbaron el aire, creando de ese modo una especie de ondulaci?n muy parecida a la que se observa cuando se arroja una piedra a un lago".

Los huecos ondulares son un tipo de "onda de gravedad" (se los llama de esta manera porque la gravedad es la fuerza restauradora esencial para que se produzca el movimiento de ondas). Analog?a: "Todos estamos familiarizados con las ondas de gravedad que provocan los botes sobre el agua", se?ala Coleman. "Cuando un bote navega en un lago, el agua en la parte delantera de la embarcaci?n es impulsada hacia arriba. La fuerza de gravedad atrae el agua hacia abajo y esto es lo que ocasiona la ola".

Haciendo el papel de bote, las tormentas que atravesaron Iowa el 3 de octubre dieron origen a un "tren" de cuatro ondas. "La imagen del radar NEXRAD las muestra maravillosamente bien".


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"En esta imagen, el color verde representa los vientos que se acercan al radar, mientras que el color rojo indica que los vientos se est?n alejando", explica Coleman. De hecho, los habitantes de Des Moines pudieron percibir este ir y venir de la brisa a medida que las ondas cruzaban el cielo sobre ellos. "Las banderas flameaban en una direcci?n durante la cresta de la onda, luego dieron una vuelta de aproximadamente 180o y comenzaron a flamear en direcci?n opuesta durante la depresi?n".

?Qu? es lo importante de todo esto?

"Quiz?s los huecos ondulares est?n desempe?ando un papel sorprendente en los fen?menos clim?ticos extremos", dice Coleman.

"Para empezar, nosotros creemos que los huecos ondulares pueden amplificar los tornados". El investigador menciona como ejemplo un tornado de categor?a F5 que recorri? las afueras de Birmingham, Alabama, en abril de 1998. "Al principio, el da?o que gener? el tornado fue relativamente escaso. No obstante, seg?n lo que demuestra nuestra investigaci?n, justo antes de que llegara a Birmingham, choc? contra un hueco ondular". Esa onda lo hizo girar y entonces aument? su intensidad y su tama?o. El tornado destroz? m?s de 1000 hogares y comercios y gener? un total de 200 millones de d?lares en p?rdidas. Las interacci?n entre los tornados y las ondas es el tema de disertaci?n de Coleman, quien actualmente se encuentra finalizando un doctorado bajo la direcci?n del profesor Kevin Knupp, de la Universidad de Alabama-Huntsville.

"Adem?s", dice, "podr?an ser fuente de tormentas". As? es, las tormentas pueden generar estos huecos ondulares y dichos huecos ondulares les devuelven el favor. "Estas ondas agitan la atm?sfera causando inestabilidades que pueden iniciar y mantener tormentas severas".

Son muy pocas las personas que han presenciado un hueco ondular. Sin embargo, Coleman est? convencido de que el fen?meno es muy com?n. "Pr?cticamente todos los meses, un hueco ondular pasa sobre alguna parte de Estados Unidos", estima. En general, ocurren durante la noche cuando las inversiones de temperatura crean una masa de aire fr?o estable cerca del suelo (parecida a la capa observada sobre Des Moines), lo que produce las condiciones perfectas para que ocurran las ondas.


"El a?o pasado, justo frente la puerta de mi casa, vi un hueco ondular que se iluminaba con la luz de una luna casi llena, fue genial", dice Coleman.

Las ondas promedio miden alrededor de 8 kil?metros de cima a cima y se trasladan en el firmamento a una velocidad de entre 16 y 80 kil?metros por hora. "S?, se las puede perseguir con un autom?vil ?pero no lo recomiendo". Las ondas no siempre viajan a lo largo de carreteras ya establecidas.

No obstante, y por si acaso desean perseguir una de ellas, los colegas de Coleman, liderados por Kevin Knupp, tienen una estaci?n meteorol?gica m?vil que los espera en el estacionamiento del NSSTC. El MIPS (por su sigla en idioma ingl?s y cuyo nombre en idioma espa?ol es: Sistema M?vil de Perfiles Integrados) est? equipado con un radar, un l?ser, un radi?metro de microondas y otros instrumentos que se utilizan para medir el viento, la temperatura, la presi?n, los aerosoles y el contenido de vapor de agua en columnas verticales de hasta 10 km de altura.



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