Viernes, 09 de noviembre de 2007
Quiz?s no exista vida en el interior de estos sistemas de estrellas hu?rfanas, pero verlas seguramente nos quitar?a el aliento.


?Qu? paisaje impresionante! El verano est? por terminar, ha oscurecido y usted est? acostado boca arriba dentro de una bolsa de dormir contemplando c?mo las ?ltimas cenizas de la fogata se elevan hacia el firmamento. All? arriba, una majestuosa banda de estrellas divide la noche, es la V?a L?ctea.

Ahora imagine la misma escena, pero doblemente bella y brillante.

Espere, no de ese modo exactamente.

Imagine a todas las estrellas de la galaxia girando en el cielo. El n?cleo blanco-azulado de las estrellas j?venes de la galaxia se encuentra rodeado por los amarillos brazos de pulpo de sus hermanas mayores. En uno de los lados, una columna roja de gas casi invisible se aleja, serpenteando, del remolino estrellado, da la vuelta en plena mitad del cielo y comienza a aproximarse hacia... usted.

Utilizando el Observatorio de Rayos-X Chandra, de la NASA, los astr?nomos hallaron un lugar en el universo donde el paisaje podr?a llegar a ser como se lo describe aqu?. "Es un lugar cercano a la galaxia denominada ESO 137-001", dice Ming Sun, de la Universidad Estatal de Michigan, quien dirigi? la investigaci?n.


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Arriba: La V?a L?ctea sobre una carretera rural en Tejas. Cr?dito de la fotograf?a: Larry Landolfi, de Rochester, New Hampshire.

ESO 137-001 forma parte del grupo Abell 3627, una multitud de galaxias ubicadas a una distancia aproximada de 65 Megaparsecs (212 millones de a?os luz) de la Tierra. ESO 137-001 se distingue de otras galaxias del grupo porque tiene una gigantesca cola, parecida a la de un cometa y salpicada de estrellas j?venes. "Las llamamos estrellas hu?rfanas", indica Megan Donahue, miembro del equipo de la Universidad de Michigan, "porque se est?n separando de sus progenitoras."

Nadie sabe si existe vida en el interior de estos sistemas de estrellas hu?rfanas, pero si hubiera formas de vida all?, "constituir?an una vista fant?stica", dice Sun.

Aqu? en la Tierra, s?lo es posible observar nuestra galaxia, la V?a L?ctea, desde el interior. ?Qu? pena! El interior de la V?a L?ctea se encuentra repleto de polvo estelar, el cual aten?a la vista que tenemos de las estrellas, excepto de aquellas que est?n m?s cerca. En una noche de verano, la V?a L?ctea despliega s?lo una fracci?n de su esplendor total. ?Ojal? pudi?ramos elevarnos por nuestro ocupado y polvoriento brazo espiral!

Eso es exactamente lo que est? sucediendo en ESO 137-001, explica Sun. "Las estrellas hu?rfanas se est?n alejando de su galaxia" hasta el punto donde se puede ver la galaxia completa en retrospectiva. Es el sue?o hecho realidad de todo aquel al que le gusta contemplar las estrellas.

?C?mo sucedi? esto? Donahue lo explica: "El grupo Abell 3627 est? compuesto por una atm?sfera difusa de gas caliente que rodea a todas las galaxias de dicho grupo. ESO 137-001 va movi?ndose a trav?s de este gas mientras se precipita hacia el centro del grupo. La galaxia completa, entonces, experimenta una especie de 'viento caliente sobre su cara'". Nota: Saque su cabeza por la ventana del autom?vil mientras conduce por Death Valley y sentir? un viento caliente en su cara. Es el mismo concepto. "El viento empuja el gas que da origen a las estrellas hacia afuera, desde la parte trasera de ESO 137-001, creando de este modo una cola similar a la de los cometas, que es donde nacen las estrellas hu?rfanas".

Abajo: Una composici?n ?ptica en rayos-X de ESO 137-001 y su larga cola. Cr?dito: Observatorio de Rayos-X Chandra y Telescopio de Investigaci?n Astrof?sica del Sur (SOAR), en Chile.

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No es la primera vez que los astr?nomos detectan estrellas que nacen fuera de la galaxia madre. "El Quinteto de Stephen y NGC 4388 constituyen otros ejemplos", dice Sun. "No obstante, ESO 137-001 es especial porque la tasa de formaci?n de estrellas hu?rfanas all? es muy alta: de 36 a 5700 veces mayor que todo lo que hemos visto hasta el momento". Sun estima que podr?a haber hasta un mill?n de galaxias origin?ndose a partir de ESO 137-001, un mill?n de incre?bles cielos nocturnos.

Finalmente, a medida que las estrellas se alejen lentamente de su galaxia progenitora, la vista ir? cambiando: ESO 137-001 desaparecer? en la distancia y un oscuro vac?o intergal?ctico llenar? el cielo nocturno. Las ?nicas estrellas que se ver?n entonces ser?n las estrellas hu?rfanas, "un pu?ado de puntos de luz muy cercanos y brillantes", afirma Donahue. "Dentro de unos cuantos miles de millones de a?os, estas estrellas se encontrar?n en una regi?n del espacio bastante solitaria".

Tal aislamiento podr?a ser muy bueno si alguna vez la vida intentara abrirse paso en estos sistemas: "Los planetas que giran alrededor de las estrellas hu?rfanas podr?an verse menos afectados por el espor?dico 'cometa de la muerte' cuya ?rbita ha sido perturbada a consecuencia de sus interacciones gravitatorias con una estrella que pasa por el lugar", especula Donahue.

Es posible que las estrellas hu?rfanas de ESO 137-001 representen una poblaci?n entera de trotamundos c?smicos, bendecidos, al principio, con noches imponentes y, al final, con la seguridad del vac?o. ?Cu?ntos m?s existen all? afuera? Nadie lo sabe.

"Esta", dice Donahue, "es la raz?n por la cual exploramos".



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