Lunes, 07 de enero de 2008
Es probable que un asteroide recientemente descubierto cruce la ?rbita de Marte dentro de poco m?s de un mes. Seg?n los datos disponibles en la actualidad, la probabilidad de que choque es s?lo de 1 en 75. Si el impacto llegara a ocurrir, se crear?a un cr?ter de varios cientos de metros.

Astr?nomos patrocinados por la NASA est?n monitoreando la trayectoria de un asteroide llamado 2007 WD5 que, se espera, cruzar? la ?rbita de Marte a principios del pr?ximo a?o. Los c?lculos realizados por la Oficina de Objetos Cercanos a la Tierra, de la NASA, ubicada en el Laboratorio de Propulsi?n a Chorro (Jet Propulsion Laboratory o JPL, por su sigla en idioma ingl?s), indican que el asteroide de 50 metros (164 pies) de ancho podr?a pasar a menos de 48.000 kil?metros (30.000 millas) de Marte, alrededor de las 6 a.m. (hora est?ndar del Este de Estados Unidos), el 30 de enero de 2008.

"Ahora mismo, el asteroide 2007 WD5 se encuentra cerca de mitad de camino entre la Tierra y Marte y est? acerc?ndose [a Marte] a una velocidad de alrededor de 44.900 kil?metros (27.900 millas) por hora", dijo Don Yeomans, administrador de la Oficina de Objetos Cercanos a la Tierra en el JPL.


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Arriba: En esta interpretaci?n art?stica, se utiliz? una flecha con el fin de mostrar el camino predicho para el asteroide, el 30 de enero de 2008. La franja de color naranja indica el ?rea por donde se espera que pase. Marte puede o no estar en el camino que recorra el asteroide. Cr?dito de la imagen: NASA/JPL.

Existe 1 posibilidad en 75 de que 2007 WD5 choque contra Marte; los investigadores no pueden brindar una certeza mayor debido a que tienen ciertas incertidumbres respecto de la ?rbita del asteroide. Sin embargo, si este improbable evento llegara a ocurrir, el golpe se producir?a en alg?n lugar dentro de una amplia franja a lo largo del planeta, al norte del sitio donde se encuentra el veh?culo explorador Opportunity.

"Nosotros estimamos que tales impactos ocurren en Marte aproximadamente cada mil a?os", dijo Steve Chesley, un cient?fico del JPL. "Si 2007 WD5 golpeara contra Marte el 30 de enero, calculamos que chocar?a a alrededor de 48.000 kil?metros (30.000 millas) por hora y podr?a crear un cr?ter de m?s de 0,8 kil?metros (media milla) de ancho". En la actualidad, el explorador de Marte, Opportunity, se encuentra explorando un cr?ter que tiene aproximadamente este tama?o.

Una colisi?n como esta podr?a liberar alrededor de tres megatones de energ?a. Los cient?ficos creen que un evento de tal magnitud tuvo lugar aqu? en la Tierra en 1908, en Tunguska, Siberia, pero no se form? ning?n cr?ter. El objeto se desintegr? en la atm?sfera de la Tierra antes de golpear contra el suelo; sin embargo, la r?faga de la explosi?n devast? una gran regi?n de bosques despoblados. La atm?sfera marciana es mucho m?s delgada que la de la Tierra, de modo que un proyectil de similar tama?o tendr?a m?s probabilidades de alcanzar el suelo.

El asteroide 2007 WD5 fue descubierto el 20 de noviembre de 2007 gracias al Estudio del Cielo Catalina (Catalina Sky Survey, en idioma ingl?s), financiado por la NASA, y fue puesto en una "lista de observaci?n" porque su ?rbita pasa cerca de la Tierra. Asimismo, con financiamiento de la NASA, se llevaron a cabo posteriores observaciones utilizando el telescopio Spacewatch, en Kitt Peak, Arizona, y en el Observatorio Magdalena Ridge, en Nuevo M?xico, las cuales proporcionaron a los cient?ficos datos suficientes para determinar que el asteroide no constitu?a un peligro para la Tierra, pero que podr?a impactar contra Marte.

A pesar de que se ha seguido de cerca al asteroide durante poco m?s de un mes, a?n existen algunas incertidumbres respecto del camino que tomar?. "Dentro de las siguientes cinco semanas, esperamos recolectar m?s informaci?n de los observatorios para poder perfeccionar la trayectoria del asteroide", dice Yeomans. Una mayor cantidad de datos puede eliminar o confirmar la posibilidad de que se produzca un impacto.





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