Viernes, 09 de junio de 2006
La capa de ozono de la Tierra parece estar en proceso de recuperaci?n

Mayo 26, 2006: Imagine la capa de ozono como si fuera las gafas de sol de la Tierra que protegen la vida en su superficie de la da?ina luz procedente de los m?s fuertes rayos solares ultravioleta, los cuales pueden causar c?ncer y otras enfermedades.

De manera comprensible, la poblaci?n se alarm? en los a?os 80 cuando los cient?ficos hicieron notar que los compuestos qu?micos que se hallaban en la atm?sfera, creados por el hombre, estaban destruyendo la capa de ozono. Los gobiernos se apresuraron a promulgar un tratado internacional, conocido como Protocolo de Montreal, para prohibir los gases que destruyen la capa de ozono, tales como los clorofluorocarbonos (CFCs) que se encontraban en aerosoles y equipos de aire acondicionado.

(Imagen: El agujero de ozono sobre la Ant?rtida )

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Hoy, veinte a?os despu?s, contin?an los informes de grandes agujeros sobre la Ant?rtida que permiten que los peligrosos rayos UV alcancen la superficie de la Tierra. De hecho, el agujero de ozono del a?o 2005 fue el de mayor tama?o de la historia, extendi?ndose sobre una superficie de 24 millones de kil?metros cuadrados, casi el tama?o de Norteam?rica.

Escuchando estas noticias, usted podr?a suponer que se ha avanzado poco. Se equivocar?a.

Mientras que el agujero en la capa de ozono sobre la Ant?rtida parece extenderse, la capa de ozono que rodea el resto del planeta, parece estar mejorando. Durante los ?ltimos 9 a?os, el ozono en todo el mundo ha permanecido m?s o menos constante, deteniendo el descenso detectado por primera vez en los a?os 80.

La pregunta es ?Por qu?? ?Es el Protocolo de Montreal la causa del descenso? ?O son otros procesos los responsables?

Se trata de una pregunta dif?cil. Los CFCs no son los ?nicos factores que influyen en la capa de ozono; las manchas solares, los volcanes y la meteorolog?a juegan tambi?n su papel. Los rayos ultravioleta de las manchas solares refuerzan la capa de ozono mientras que los gases sulfurosos emitidos por algunos volcanes pueden debilitarla. El aire fr?o de la estratosfera puede reforzar o debilitar la capa de ozono, dependiendo de la altitud y de la latitud. Todos estos procesos, y otros, se discuten en el art?culo publicado en el n?mero del 4 de mayo de la revista Nature: "La b?squeda de signos de recuperaci?n en la capa de ozono (The search for signs of recovery of the ozone layer)" de Elizabeth Weatherhead y Signe Andersen.

Clasificar las causas y los efectos es dif?cil, pero un grupo de investigadores de la NASA y de Universidades puede haber realizado algunos avances. Su nuevo estudio titulado "Atribuciones de la recuperaci?n del ozono en la baja estratosfera (Attribution of recovery in lower-stratospheric ozone)", acaba de ser aceptado para su publicaci?n en el Journal of Geophysical Research. El estudio concluye que la mitad de la tendencia reciente se debe a la reducci?n de los CFCs.

Eun-Su Yang del Instituto de Tecnolog?a de Georgia, que lidera el grupo de autores, explica: "Hemos medido las concentraciones de ozono a diferentes altitudes utilizando sat?lites, globos e instrumentos en tierra. Despu?s hemos comparado nuestros datos con predicciones inform?ticas de recuperaci?n del ozono, (calculadas a partir de las reducciones reales medidas de CFCs)". Los c?lculos tuvieron en cuenta el comportamiento conocido del ciclo de manchas solares (con su punto m?ximo en 2001), los cambios estacionales en la capa de ozono y las oscilaciones quasi-bienales, un tipo de patr?n de viento estratosf?rico que se sabe afecta al ozono.



Lo que han encontrado es a la vez una buena noticia y un misterio.

La buena noticia: en la estratosfera superior (por encima de los 18 km), la recuperaci?n puede explicarse casi por completo por las reducciones de CFCs. "Ah? arriba parece que est? funcionando el Protocolo de Montreal", afirma Mike Newchurch de Centro de Hidrolog?a Global y del Clima en Huntsville, Alabama, coautor del art?culo.


(Imagen: La capa de ozono est? situada a 15 km por encima de la superficie de la Tierra.)

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El misterio: en la baja estratosfera (entre los 10 y los 18 km) el ozono se ha recuperado incluso mejor de lo que podr?an predecir los cambios en CFCs por s? mismos. Algo m?s debe estar afectando la tendencia en estas bajas altitudes.

Ese "algo m?s" podr?an ser los patrones de viento atmosf?rico. "El viento transporta ozono del ecuador, donde se crea, hacia mayores latitudes, donde se destruye. Los cambios en los patrones de los vientos afectan al equilibrio del ozono y podr?an impulsar la recuperaci?n por debajo de los 18 km", declara Newchurch. Esta explicaci?n parece ser la que mejor se ajusta a los modelos inform?ticos de Yang y sus colaboradores. Sin embargo, no es definitiva, a?n se podr?an encontrar otros or?genes, tanto naturales como producidos por el hombre, que demuestren ser la causa del ozono extra en la baja estratosfera.

Cualquiera que sea la explicaci?n, si la tendencia contin?a, la capa global de ozono deber?a restaurarse a los niveles de 1980 en alg?n momento entre 2030 y 2070. Para entonces, incluso el agujero de la Ant?rtida podr?a cerrarse.


***FUENTE: Investigaci?n Zameex.
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