Mi?rcoles, 05 de julio de 2006
La NASA investiga el origen de unos misteriosos remolinos de material ?parecidos a los que forma la crema en una taza de caf? sobre la superficie lunar.

Imagine lo siguiente: Una taza de caf?, negro y humeante. A?ada un poco de leche y bata suavemente. Remolinos de crema se forman a lo largo de la taza.

Amplifique esta imagen un mill?n de veces y obtendr? un Remolino Lunar.

Los remolinos lunares son extra?as marcas en la Luna que se asemejan a la crema en su caf?, pero a una escala mucho mayor. Parecen ser marcas rizadas de polvo lunar p?lido, que se tuercen y giran a lo largo de docenas de kil?metros sobre la superficie lunar. Cada remolino es completamente plano y est? protegido por un campo magn?tico.

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-*-Arriba: El remolino Reiner Gamma, fotografiado por el orbitador lunar SMART-1 de la Agencia Espacial Europea (ESA).


?Qu? son? "No lo sabemos", dice Bob Lin de Universidad de California Berkely, quien ha estado estudiando los remolinos durante casi 40 a?os. "Estas cosas son muy extra?as".

Uno de los remolinos, Reiner Gamma, puede ser observado usando un telescopio de aficionado. Est? cerca de la orilla oeste de Oceanus Procellarum (Oc?ano de las Tormentas) y a primera vista parece un cr?ter extra?amente desorganizado. De hecho, eso es lo que la mayor?a de los astr?nomos pensaron que era hasta 1966, cuando el Orbitador Lunar II de la NASA sobrevol? y fotografi? el Reiner Gamma desde su campo de alcance. Lo que apareci? en esa moteada foto en blanco y negro no era un cr?ter.

Al poco tiempo, dos remolinos m?s fueron descubiertos en la cara oculta de la Luna. Estaban situados en puntos completamente opuestos a las cuencas de impacto de Mare Imbrium (Mar de las Lluvias) y Mare Orientale (Mar del Este) del lado cercano. Pareciera que los impactos en una de las caras de la Luna han creado los remolinos en la otra cara. Pero nadie puede explicar c?mo.

Los misterios se agravaron cuando en 1972 Lin y sus colaboradores descubrieron que los remolinos estaban magnetizados. "Fue un descubrimiento accidental", remarc?. Como ocurre con frecuencia en el campo cient?fico, "est?bamos intentando descubrir algo completamente diferente".

Su objetivo era la cola magn?tica terrestre, una estela que es como un encordado de fuerzas de campo magn?tico, que se extiende desde la Tierra hasta casi dos millones de kil?metros en el espacio profundo. Los vientos solares que soplan contra el campo magn?tico de la Tierra provocan esta cola, y en los d?as del Apolo no se sab?a mucho acerca de este fen?meno.

Para estudiar la cola, "construimos dos peque?os sat?lites y pedimos a la NASA que los pusiera en ?rbita alrededor de la Luna". La Luna es un magn?fico lugar para observar la cola magn?tica de la Tierra, explica, porque la Luna atraviesa la cola una vez al mes mientras orbita alrededor de la Tierra.

La NASA acept?, y dos "mini-sat?lites" fueron desplegados por la tripulaci?n del Apolo 15 en 1971 y Apolo 16 en 1972. "Los astronautas pulsaron un bot?n y los sat?lites fueron empujados hacia el espacio mediante un resorte", comenta Lin. Liberado del M?dulo de Servicio (la nave nodriza del Apolo), los sat?lites fueron puestos en ?rbita alrededor de la Luna, obteniendo datos que fueron recolectados por los detectores de electrones y magnet?metros de abordo.

-*-Abajo: Un mini-sat?lite del Apolo despega del M?dulo de Servicio, visi?n art?stica.

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"Aprendimos mucho acerca de la cola magn?tica de la Tierra", dice Lin. Pero ellos aprendieron incluso mucho m?s acerca de la Luna:

Cuando los mini-sat?lites volaron a solo 96 km (60 millas) sobre el terreno lunar, entraron y salieron de un extra?o dominio magn?tico. Campos de fuerza magn?ticos brotaron desde la superficie lunar, alcanzando y afectando a los sensores de los sat?lites. "Nos dimos cuenta de que la corteza de la Luna deb?a de estar magnetizada", remarc?. No era un campo magn?tico global como el de la Tierra, sino un azaroso edred?n de parches magn?ticos.

El campo m?s intenso fue localizado sobre los remolinos lunares. "Los remolinos tienen campos magn?ticos de algunos cientos de nano-Tesla (nT) de intensidad al nivel de la superficie", comenta Lin. (En comparaci?n, el campo magn?tico terrestre es de 30.000 nT). "Si usted camina alrededor de un remolino con una br?jula magn?tica, la aguja oscilara adelante y hacia atr?s de manera confusa. Usted se perder?a r?pidamente debido a que el campo magn?tico est? tan revuelto".

Lin cree que esos extra?os campos magn?ticos son una pista importante para determinar el origen de los remolinos, y ofrece la siguiente posibilidad:

"Hace casi cuatro mil millones de a?os, la Luna ten?a un n?cleo de hierro l?quido y un campo magn?tico global. Supongamos que un asteroide choca con la Luna. La explosi?n provocar?a una nube de gas cargado el?ctricamente ('plasma') que barrer?a la luna, empujando el campo magn?tico global. Finalmente, la nube converger?a en un punto directamente opuesto al impacto, concentrando el campo magn?tico en ese punto". Eones despu?s, el n?cleo de la Luna se enfri? y el campo magn?tico global se desvaneci?. S?lo las mara?as de los parches m?s fuertes permanecieron, y esos son los remolinos.

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-*-Arriba: Un mapa magn?tico del Reiner Gamma obtenido por la nave Lunar Prospector de la NASA en los a?os 90.


Esta idea ofrece una explicaci?n para la apariencia clara y cremosa de los remolinos. De acuerdo con varios investigadores, el polvo lunar est? oscurecido por la larga exposici?n al viento solar. Quiz?s los remolinos son claros porque han estado menos expuestos: sus campos magn?ticos desv?an el viento solar. Si es as?, los remolinos lunares son simplemente una sombra de las fuerzas magn?ticas que se arquean sobre ellos.

Todo esto parece claro y ordenado, pero hay un problema: Aunque dos de los remolinos lunares est?n situados exactamente opuestos a las se?ales de impacto, uno no lo est?: Reiner Gamma. ?El remolino prototipo no encaja en la teor?a!

"Es un misterio real", reconoce Lin.

Hay m?s pistas en camino. La NASA pronto estar? de regreso en la Luna, eventualmente con personas pero primero con robots exploradores. Liderando el camino est? el Orbitador de Reconocimiento Lunar (LRO ?Lunar Reconnaissance Orbiter), programado para ser lanzado en 2008. Entre otras cosas, el LRO crear? mapas detallados en tres dimensiones de toda la Luna usando una c?mara de tecnolog?a avanzada y un rayo l?ser. Sus im?genes de los remolinos deber?n de ser impresionantemente detalladas.

Otro instrumento de la NASA, el Instrumento para Cartograf?a Geol?gica de la Luna (Moon Mineralogy Mapper), estar? camino de la Luna a bordo de la nave india Chandraayan-1, tambi?n prevista para lanzamiento en 2008. Usando un espectr?metro infrarrojo, "M-al cubo" sondear? el terreno lunar y nos describir? con fant?stico detalle los minerales que hay en la superficie. La Luna ser? sondeada en su totalidad, incluyendo los remolinos.

?De qu? est?n hechos los remolinos? ?Son realmente planos? ?En qu? se diferencia la crema del caf?? Preguntas para reflexionar frente a su pr?xima taza de negro y humeante.


===FUENTE: Investigaci?n Zameex de NASSA.
Publicado por zameex @ 11:17 PM  | [email protected]
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