S?bado, 19 de agosto de 2006
En 1959, una nave espacial cay? del cielo lunar y golpe? el suelo cerca del Mar de la Serenidad. La nave espacial se hizo a?icos, pero su misi?n fue un ?xito. Luna 2 de la Uni?n Sovi?tica se hab?a convertido en el primer objeto hecho por el hombre en "alunizar" en la superficie de nuestro sat?lite.

Esto puede parecer dif?cil de creer, pero Luna 2 marc? la pauta a seguir: forzar choques contra la Luna intencionadamente. Docenas de naves espaciales lo han hecho.

Derecha: Luna 2 Imagen

Las primeras naves espaciales suicidas de la NASA fueron los Rangers, construidos y lanzados a principios de la d?cada de los 60. En cinco ocasiones, estas naves espaciales de tama?o comparable al de un autom?vil, se precipitaron contra la Luna al tiempo que sus c?maras tomaban fotograf?as durante todo el trayecto de bajada. Estas c?maras capturaron las primeras im?genes detalladas de cr?teres lunares, posteriormente de rocas y suelo, y despu?s, la nada. La informaci?n transmitida de regreso a la Tierra acerca de la superficie lunar fue crucial para el ?xito de posteriores misiones Apolo.

Sin embargo, a?n despu?s de que la NASA dominara los alunizajes suaves, los choques contra la Luna continuaron. Al final de la d?cada de los 60 y principios de los 70, la oficina del centro de control guiaba regularmente los aceleradores del enorme cohete Saturno hacia la Luna, para hacer que el suelo vibrase y que los sism?metros de la nave Apolo lo percibieran. Se dieron cuenta de que chocar una nave resultaba mucho m?s f?cil que orbitar nuestro sat?lite. Los desiguales campos magn?ticos de la Luna tiran con fuerza de los sat?lites en formas por dem?s extra?as, y sin frecuentes correcciones en su curso, los orbitadores suelen virar hacia el suelo. Fue as? que la Luna se convirti? en un conveniente cementerio para viejas naves espaciales. Los cinco Orbitadores Lunares de la NASA (1966-1972), cuatro de las sondas lunares sovi?ticas (1959-1965), dos sub-sat?lites Apolo (1970-1971), la nave espacial japonesa Hiten (1993) y la sonda Lunar Prospector de la NASA (1999), terminaron en cr?teres creados por s? mismos.

De regreso al futuro

Toda esta experiencia ser? ?til muy pronto. Los investigadores de la NASA cuentan con un temerario plan para encontrar agua en la Luna, y lo har?n ?como es de suponerse? chocando naves contra la Luna. El nombre de la misi?n es LCROSS, abreviatura de Lunar CRater Observation and Sensing (Sat?lite de Observaci?n y Detecci?n de Cr?ter Lunar). El l?der de la misi?n, Tony Colaprete del Centro de Investigaci?n Ames de la NASA, explica c?mo va a funcionar:



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"Creemos que existe agua congelada en alg?n escondrijo de alguno de los cr?teres que se encuentran en la zona permanentemente oscura de la Luna. As? que vamos a golpear alguno de estos cr?teres, hacer que brote alg?n detritus rocoso y analizar las columnas provocadas por el impacto para buscar indicios de agua".

El experimento no podr?a ser m?s importante. La NASA va a regresar a la Luna, y cuando los exploradores lleguen all?, necesitar?n agua. El agua puede separarse en hidr?geno con el fin de utilizarla como combustible en el cohete y en ox?geno para respirar. Puede ser mezclada con polvo lunar para producir concreto, un material de construcci?n. El agua es excelente como escudo contra la radiaci?n y se puede beber cuando se tiene sed. Una opci?n ser?a enviarla en una nave directamente desde la Tierra, pero esto es muy costoso. Una idea mejor ser?a extraer el agua directamente del suelo lunar.

Pero, ?existe agua ah? en la Luna? Eso es lo que el LCROSS se propone descubrir.

La expedici?n comenzar? a fines de 2008 cuando LCROSS abandone la Tierra dentro del mismo cohete que el Orbitador de Reconocimiento Lunar (LRO por sus siglas en ingl?s), una nave espacial m?s grande, que tiene su propia misi?n de reconocimiento. Despu?s del lanzamiento, las dos naves se disociar?n y se dirigir?n separadamente a la Luna, el LRO para orbitarla y el LCROSS para chocar contra ella.

"En realidad", se?ala Colaprete, "vamos a chocar dos veces". LCROSS es una nave espacial doble: una peque?a e inteligente nave nodriza, y un acelerador de cohetes no tan inteligente. La nave nodriza se llama la "Nave Pastora" ya que gu?a al acelerador hacia la Luna. Los dos viajar?n juntos a la Luna, pero la golpear?n separadamente.




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Arriba: Interpretaci?n art?stica del LCROSS en acci?n. [M?s informaci?n]

El acelerador asestar? el primer golpe produciendo un violento choque que transformar? 2 toneladas de masa y 10 mil millones de Joules de energ?a cin?tica en un cegador destello de calor y luz. Los investigadores esperan que el impacto perfore la superficie produciendo un cr?ter de aproximadamente 20 metros de ancho y que levante una columna de detritus rocoso de una altura aproximada de 40 km.

Siguiendo de cerca, la Nave Pastora fotografiar? el impacto y posteriormente volar? directamente a trav?s de la columna de detritus rocoso. Los espectr?metros a bordo de la astronave tienen la capacidad para analizar la columna al ser alumbrada por el Sol para buscar indicios de agua (H2O), fragmentos de agua (OH), sales, arcillas, minerales hidratados y mol?culas org?nicas mezcladas. "Si existe agua ah?, o alguna otra cosa interesante, la encontraremos", afirma Colaprete.

Posteriormente, la Pastora comenzar? su propio descenso hacia la muerte. Igual que sucedi? con los viejos Rangers, caer? en picada hacia la superficie lunar al tiempo que sus c?maras funcionan sin cesar. En la Tierra, el centro de control observar? c?mo el resplandeciente cr?ter creado por el acelerador aumenta de volumen para llenar el campo de visi?n ?una excitante sensaci?n.

Los espectr?metros de la Pastora continuar?n husmeando para encontrar agua hasta el ?ltimo momento. "Podremos seguir muy de cerca el flujo de informaci?n hasta los 10 segundos justo antes del impacto", explica Colaprete. "Y deber?amos tener el suficiente control para alunizar dentro de 100 metros a la redonda de la zona de choque del acelerador".

La Pastora es tres veces m?s ligera que el acelerador, as? que su impacto ser? proporcionalmente menor. No obstante, la Pastora producir? su propio cr?ter y su propia columna, sum?ndose a los ya provocados por el acelerador. Los astr?nomos esperan que la combinaci?n de las columnas sea visible desde la Tierra, permitiendo que las observaciones contin?en a?n despu?s de que la Pastora sea destruida.

Abajo: El cr?ter Shackleton en el polo sur de la Luna es un posible candidato para convertirse en la zona de choque para el LCROSS.
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Muchos lectores recordar?n el choque de la sonda Lunar Prospector en 1999. El centro de control condujo a la nave al cr?ter Shoemaker cerca del polo sur de la Luna con la esperanza de bombear agua ?tal y como lo har? el LCROSS. Pero en ese entonces no se encontr? agua.

"El LCROSS tiene una mejor oportunidad de ?xito", afirma Colaprete. Para empezar, el LCROSS liberar? m?s de 200 veces la energ?a de impacto que la Lunar Prospector, con lo que al impactarse excavar? un cr?ter m?s profundo y arrojar? detritus rocoso a una altura mayor en donde pueda verse claramente. Mientras que la columna ocasionada por la Lunar Prospector fue observada s?lo por telescopios en la Tierra, a un cuarto de mill?n de millas de distancia, la columna producida por el LCROSS ser? analizada por la Nave Pastora a un alcance extremadamente cercano, utilizando instrumentos espec?ficamente dise?ados para ese prop?sito.

S?lo queda una pregunta: ?en d?nde se estrellar? el LCROSS?

"No lo hemos decidido", indica. Las mejores zonas son probablemente los cr?teres polares cuyos fondos se mantienen en la oscuridad, y en donde el agua depositada por cometas hace mucho tiempo puede haberse congelado y sobrevivido hasta el d?a de hoy. Alternativas menos ortodoxas incluyen ca?ones, surcos y conductos de lava. "Hay muchas zonas candidatas. Estamos convocando a una reuni?n de investigadores para deliberar sobre los m?ritos de varias zonas y, finalmente, escoger una".


:::FUENTE: NASA :::
Publicado por zameex @ 11:58 PM  | [email protected]
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