S?bado, 02 de septiembre de 2006
La nave espacial: SMART-1, un orbitador lunar construido por la Agencia Espacial Europea (ESA).

El sitio de impacto: Lacus Excellentiae (El Lago de la Excelencia), un antiguo cr?ter de impacto de 170 kil?metros (100 millas) de di?metro, localizado en el hemisferio sur de la Luna.

D?a y hora para observar el impacto: S?bado 2 de septiembre a las 10:41 p.m. PDT (sept. 3, 0541 UT).

Abajo: En la figura se muestra el sitio de impacto, con la fase lunar correspondiente.

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?Porqu? se estrellar? la SMART-1? No le ocurre nada malo a la nave, la cual est? terminando una exitosa misi?n de 3 a?os en la Luna. EL trabajo principal de la SMART-1 fue probar una turbina i?nica de tecnolog?a europea. Trabaj? perfectamente, impulsando a la nave en el a?o 2003 en una trayectoria espiral desde la Tierra hasta la Luna. Ya en ?rbita alrededor de nuestro sat?lite, la SMART-1 tom? miles de fotograf?as de alta resoluci?n y dibuj? mapas minerales del terreno lunar. Uno de sus descubrimientos m?s importantes fue el llamado "Pico de la Luz Eterna", la cima de una monta?a cerca del polo norte de la Luna que es iluminado por el Sol durante todo el a?o. Este tipo de picos de luz eterna son bienes ra?ces valiosos, pues son lugares ideales para instalar bases lunares que funcionen con energ?a solar.

Pero ahora la nave SMART-1 est? qued?ndose sin combustible. Como tendr? que caer tarde o temprano, los cient?ficos de la misi?n de la ESA decidieron estrellarla en un lugar donde el impacto pudiese ser visto y estudiado desde la Tierra.

Cuando la SMART-1 toque el suelo lunar, explotar? con un destello de luz. Pero no ser? el tipo de explosi?n que ver?amos aqu? en la Tierra. La Luna no tiene ox?geno para alimentar fuego o combusti?n. En cambio, el destello ser? causado por rocas y suelo calentados de tal manera por el impacto, que brillar?n repentinamente.

El ?rea estar? en completa oscuridad al momento del impacto, lo cual ser? lo mejor para ver el destello. ?Qu? tan brillante ser?? Nadie lo sabe. Los c?lculos sugieren un intervalo entre magnitud 7 y 15. En otras palabras, podr?a ser lo suficientemente brillante como para ser observado con la ayuda de telescopios port?tiles ?o tan tenue que a?n los grandes observatorios profesionales no ver?n nada. Pero la ?nica manera de averiguarlo es mirando.

"Vamos a estar observando", dice Bill Cooke, jefe de la Oficina para el Estudio del Ambiente de Meteoritos (Meteoroid Environment Office) en el Centro Espacial Marshall de la NASA, en Huntsville, Alabama. "Medir el brillo de el impacto de la SMART-1 es importante para nuestras investigaciones".

El grupo de Cooke en el Centro Espacial Marshall ha estado observando objetos estrellarse contra la Luna desde hace un a?o...no naves espaciales, sino meteoritos. "La Luna se encuentra bajo un constante bombardeo de meteoritos", dice Cooke. "Estos golpean la Luna y explotan justo como lo har? la SMART-1". La Luna literalmente emite chispas, lenta y tenuemente, conforme una roca espacial tras de otra golpean contra el suelo.

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Arriba: Posibles horarios y coordenadas de impacto de la sonda SMART-1. Imagen cortes?a de la ESA.

El grupo de Cooke tiene un estilo muy particular para hacer este tipo de trabajo: Usando solamente dos telescopios peque?os, ya han visto 8 impactos de meteoritos este a?o, casi duplicando el n?mero de avistamientos confirmados en toda la historia de la astronom?a hasta el 2006. Cooke atribuye su ?xito a las mejoras en la tecnolog?a de c?maras de video, las cuales usan para grabar los ef?meros destellos.

Los impactos lunares interesan grandemente a la NASA. Los astronautas estar?n de regreso en la Luna pronto, y "necesitamos saber qu? tipo de peligro representan los meteoritos tanto para la gente como para las bases lunares", explica Cooke. ?Qu? tan seguido chocan? ?Y qu? tipo de da?o causan?

Piense en la SMART-1 como un impacto de meteorito hecho y controlado por la mano del hombre, dice. "Sabemos exactamente cu?nta energ?a cin?tica almacena la sonda. Y, si todo sale bien, vamos a ver qu? tan brillante es el destello que causar?. Esto nos ayudar? a interpretar nuestros datos sobre meteoritos".

Cuando la SMART-1 choque, no llegar? en l?nea recta hacia el suelo. "La nave entrar? en un ?ngulo raso, a s?lo unos cuantos grados de la horizontal", dice Cooke. Por esta raz?n, cavar? un cr?ter mas bien elongado, de aproximadamente un metro de ancho y varios metros de largo. El impacto rasante deber?a de levantar un penacho de polvo lunar ?nadie sabe qu? tan alto. Si se levanta lo suficiente, el penacho captar?a algo de luz solar y ser? entonces visible para los telescopios en Tierra. Las probabilidades de que esto ocurra, sin embargo, son pocas. El principal evento es el destello de luz y calor que se formar? en el "punto" de impacto.

Otro efecto secundario del acercamiento rasante es la incertidumbre sobre cu?ndo, exactamente, tocar? suelo la SMART-1. La nave espacial debe de planear sobre el suelo del Lacus Excellentiae varias veces el d?a 3 de septiembre. Los encargados de control de la misi?n creen que se estrellar? durante la ?rbita n?mero 2890 a las 0541 UT (tiempo universal). Pero del mismo modo bien podr?a estrellarse una ?rbita antes o una ?rbita despu?s. Las posibilidades se resumen en la tabla de arriba. Los horarios nominales de impactos favorecen a los observadores localizados al Oeste de Norteam?rica y a lo ancho del oc?ano pac?fico. Dependiendo de cu?ndo se estrelle la SMART-1, sin embargo, casi cualquiera podr?a capturar el destello.

::: FUENTE: NASA :::
* Visite el portal de la sonda SMART-1 para actualizaciones y m?s informaci?n

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Publicado por zameex @ 10:07 PM  | [email protected]
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