Jueves, 05 de octubre de 2006
Un grupo de investigadores cree saber qu? fue lo que golpe? a la Sonda Mariner 4 durante su famoso sobrevuelo de Marte, el primero en la historia.


En julio 14, 1965, la sonda Mariner 4 cay? en picada sobre Marte. Fue un momento de intenso drama. Ya otras seis sondas hab?an tratado de llegar a Marte sin ?xito __la mayor?a fallaba aun antes de abandonar la Tierra. Desde la ?poca de H.G. Wells (La Guerra de los Mundos, 1898), la gente o?a constantemente acerca de la vida en Marte y estaba preparada para ver los canales y las ciudades. Pero la espera se estaba volviendo insoportable.

Con impecable precisi?n, la nave Mariner 4 descendi? a menos de 10,000 km por encima de la superficie del planeta y tom? 22 fotograf?as. Marte estaba cubierto de arena des?rtica y antiguos cr?teres. No hab?a ciudades. No hab?a canales. Los marcianos no exist?an. Nadie volver?a a ver al planeta rojo con los mismos ojos.

Abajo: Sobrevuelo de la nave Mariner 4 sobre Marte.

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La mayor?a de las historias de la misi?n terminan justo ah? __con la Mariner 4 pasando cerca de Marte __"la primera nave espacial que visita el planeta rojo", truncando las ilusiones y expectativas por excitantes narraciones de ciencia-ficci?n. Pero la historia no acaba ah?. Despu?s del sobrevuelo, algo extra?o sucedi? a la astronave que cre? el marco para un misterio que hab?a perdurado por 40 a?os:

Avancemos a septiembre 15, 1967: la sonda Mariner 4 se desplazaba en el oscuro vac?o que existe entre la Tierra y Marte. Despu?s de haber pasado Marte como b?lido en 1965 sin el suficiente combustible para dar vuelta y regresar, no hab?a nada m?s que hacer. Todo se encontraba tranquilo. El combustible se estaba agotando. Pronto, la Mariner 4 se desvanecer?a en la historia.

Fue entonces cuando la tormenta de meteoritos la impact?.

"Durante cerca de 45 minutos la astronave experiment? una lluvia de meteoritos m?s intensa que cualquier tormenta de meteoritos Le?nidas que hayamos visto nunca en la Tierra", seg?n relata Bill Cooke, director de la Oficina de Entornos Espaciales sobre Meteoritos en Huntsville, Alabama. Los impactos desgarraron trozos del aislante y cambiaron temporalmente la orientaci?n de la nave en el espacio. "Fue una completa sorpresa".



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Deteng?monos a pensar en ello. All? afuera en el "vac?o" existente entre la Tierra y Marte __una regi?n del espacio por la cual van a cruzar los astronautas un d?a si la Visi?n de la NASA Para la Exploraci?n Espacial se concreta en realidad __merodea un torrente de meteoritos capaces de producir una lluvia m?s intensa que cualquier cosa que hayamos visto en siglos de observaci?n estelar en la Tierra. "Hasta que la nave Mariner 4 se encontr? con ella", explica Cooke, "no ten?amos idea de que existiera all?".

Por casi 40 a?os el origen de la lluvia de meteoritos permaneci? en el misterio. Pero ahora es posible que Paul Wiegert, experto en meteoritos de la Universidad de Western Ontario, haya resuelto el rompecabezas. El culpable, ?l cree, es un "cometa oscuro" llamado D/1895 Q1 (Swift) o "D/Swift" para abreviar.

"El cometa D/Swift fue visto por vez primera en agosto de 1895 por el prol?fico cazador de cometas Lewis A. Swift", indica Wiegert. Swift descubri? o conjuntamente descubri? m?s de una docena de cometas, incluyendo el 109P/Swift-Tuttle, el cual da origen a la famosa lluvia de meteoritos Perseidas. Sin embargo, a diferencia de sus otros cometas "el D/Swift desapareci? r?pidamente". El cometa se vio por ?ltima vez en febrero de 1896 saliendo de la parte interna del Sistema Solar y jam?s ha vuelto a verse desde entonces, aunque su ?rbita indica que deber?a regresar e iluminarse aproximadamente cada 5 a?os".

(Nota: el prefijo D/ indica que se trata de un cometa fragmentado, uno que fue bastante observado en una o m?s ocasiones, pero el cual no reapareci? como se esperaba.)

?Qu? sucedi? con el cometa D/Swift? "El cometa puede haberse desintegrado", dice Wiegert. Los cometas son notoriamente fr?giles y algunas veces un poco de luz del Sol es todo lo que se necesita para hacer que se fragmenten. El cometa D/Swift probablemente se sobrecalent? cuando pas? cerca del Sol en 1895 y posteriormente se desmoron?.


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Arriba: El Telescopio Espacial Hubble tom? esta fotograf?a del Cometa 73P/Schwassmann-Wachmann 3 desmoron?ndose en abril de 2006. Acaso esto mismo sucediera con el cometa D/Swift en el siglo 19.

D/Swift qued? casi relegado al olvido hasta el a?o pasado cuando Bill Cooke especulaba "si alg?n cometa con prefijo D/" podr?a ser el responsable del episodio de Mariner 4. Los cometas, especialmente los cometas deteriorados, dejan un torrente de deshechos tras de s? conforme orbitan el Sol. Si la Mariner 4 hubiera pasado a trav?s de tal torrente, entonces "deber?a haber sufrido los efectos de la tormenta".

Bill Cooke pidi? a Wiegert, amigo y colega, que lo investigara. Wiegert comenz? a examinar la informaci?n de anta?o acerca del cometa y, ?voil?! "La Mariner 4 estuvo cerca de la ?rbita del Cometa D/Swift al momento del encuentro con el meteorito".

Asombrosamente, la Mariner 4 no estaba solamente cercana a la ?rbita del cometa, sino que pudiera haber estado cerca del propio cometa. "De acuerdo con nuestros c?lculos, el [posiblemente destrozado] n?cleo del D/Swift se encontraba solamente a 20 millones de kil?metros de distancia de la nave espacial". Tomando en consideraci?n las vastas distancias que existen en el sistema solar, eso se considera muy cerca.

"Es como cuando a la nave Enterprise de Viaje a las Estrellas se le atravesaba un cometa en medio del espacio interplanetario. Claro que eso es una locura", observa Cooke. "El espacio es tan inmenso, que las posibilidades de encontrarse con un cometa son casi nulas". Sin embargo esto puede haber sido lo que sucedi? con la Mariner 4.

Abajo: Una interpretaci?n art?stica de la nave Mariner 4.

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Las c?maras de la Mariner 4 no estaban encendidas en ese momento, as? que un cometa podr?a haber pasado desapercibido __excepto por las sacudidas del polvo cometario. Los telescopios de la Tierra no vieron nada, pero eso no es sorprendente. Un n?cleo que se encuentre despedazado y desgastado por el tiempo no significa que forzosamente brille. Todo tiene sentido.

?Caso cerrado?

Wiegert todav?a tiene dudas. "El factor que complica las cosas es que, ya que D/Swift fue visto solamente por un corto tiempo en 1895__96, su ?rbita no es muy bien conocida que digamos. Nuestras extrapolaciones podr?an estar equivocadas. Estamos en el proceso de recabar m?s observaciones de los archivos del Siglo XIX y volverlos a analizar. Espero que pronto haya suficiente informaci?n para condenar o absolver al Cometa D/Swift".

Esta investigaci?n puede llevar a otras. "El espacio entre la Tierra y Marte se encuentra probablemente entrecruzado por torrentes de deshechos antiguos", explica Cooke. Los m?todos de Wiegert pueden utilizarse para encontrar algunos de ellos, "as? que la siguiente lluvia de meteoritos no ser? una sorpresa mayor".


::: FUENTE: "[email protected]" :::
www.ciencia.nasa.gov


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