Martes, 12 de diciembre de 2006
Algunas observaciones parecen indicar que el vulcanismo no est? del todo extinto en nuestro sat?lite

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La creencia popular es que la Luna est? muerta. Pero las creencias populares pueden estar equivocadas.

En la edici?n del 9 de noviembre de 2006 de la revista Nature, un equipo de cient?ficos dirigido por el profesor Peter Schultz, de la Universidad de Brown, present? evidencia de que existe actividad geol?gica reciente en la Luna. Aunque se supone que el vulcanismo lunar desapareci? hace miles de millones de a?os, hay al menos un lugar en la Luna donde la salida de gases puede haber ocurrido en los ?ltimos 10 millones de a?os, y puede que a?n este ocurriendo (Schultz, Staid and Pieters, Nature, 444, 184).

Ese lugar es una formaci?n geol?gica de extra?o aspecto llamada "Ina", en Lacus Felicitatis, un lago de lava solidificada y antigua, localizado en las coordenadas lunares 19? N, 5? E. ?Ina fue descubierto por astronautas del Apolo?, explica Schultz. Como se ve en la primera imagen, "tiene la forma de una letra D de dos kil?metros de anchura".

Tres hechos sugieren que recientemente ha habido actividad geol?gica en Ina:

Ina tiene, misteriosamente, bordes muy definidos. "Algo con unos bordes de forma tan precisa no puede durar mucho tiempo. Ser?a destru?do en unos 50 millones de a?os", declara Schultz. Lo que en la Luna causa la destrucci?n de cualquier borde definido es la lluvia constante de peque?os meteoritos que, con el tiempo, desgasta las monta?as y los cr?teres hasta convertirlos en mont?culos. La forma tan definida de Ina sugiere que es muy joven.

Ina tiene pocos cr?teres. Mientras que los meteoritos peque?os erosionan el terreno hasta suavizarlo, los grandes y los asteroides hacen cr?teres. Cuanto m?s antigua es una superficie, m?s cr?teres tiene. "Ina est? casi libre de cr?teres", explica Schultz. "Hemos encontrado s?lo dos cr?teres de impacto claros, que tengan m?s de 30 metros, en los 8 kil?metros cuadrados de la estructura". De nuevo, parece que Ina es una formaci?n reciente.

Ina es brillante y de color extra?o. Las rocas y el polvo de la superficie lunar se hacen m?s oscuros con el tiempo. El clima espacial es el responsable de ese oscurecimiento: una lluvia continua de rayos c?smicos, radiaci?n solar y meteoritos cae sobre la Luna y oscurece el suelo (los mecanismos son demasiado detallados para discutirlos aqu?, pero el efecto est? generalmente aceptado). Ina, sin embargo, es brillante, como si el polvo de su superficie hubiera sido depositado recientemente. Todav?a m?s, los colores de Ina, medidos con el espectrofot?metro del sat?lite Clementine, son parecidos a los colores de los cr?teres m?s j?venes de la Luna. Sin embargo, Ina no es un cr?ter de impacto.

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Arriba: Una foto compuesta, en color simulado de Ina y un cr?ter reciente cercano. El color azul indica basaltos de titanio expuestos hace poco y el verde denota suelos j?venes, relativamente inalterados.

Todo apunta a que haya habido una salida de gases: "Creemos que ha ocurrido una r?pida salida de gases, que ha eliminado los dep?sitos superficiales y ha expuesto materiales menos alterados por los elementos", explica Schultz. Esto no es necesariamente un signo de vulcanismo. "El aspecto de la superficie de Ina no indica que haya habido una salida explosiva de magma, lo cual hubiera creado dep?sitos de material expulsado alrededor de un cr?ter central". M?s bien parece que los gases pueden haber estado atrapados bajo tierra por millones o miles de millones de a?os y han sido liberados por un terremoto lunar reciente, por ejemplo. Esta interpretaci?n es atractiva porque Ina se localiza en la intersecci?n de dos valles lineales o fisuras, como muchas ?reas geol?gicamente activas de la Tierra.


"A lo largo de los a?os", a?ade, "los astr?nomos aficionados han informado sobre la observaci?n de nubes de polvo o destellos de luz en la superficie de la Luna". Aunque muchos astr?nomos profesionales han insistido en que la Luna es inactiva, las observaciones de los aficionados han mantenido abierta una cierta duda. Schultz piensa que es el momento de estudiar el asunto en serio: "Una campa?a de observaci?n coordinada, que incluyera tanto astr?nomos profesionales como aficionados, ser?a una manera de encontrar evidencias adicionales de que existe actividad geol?gica. Una salida abrupta de gas no ser?a visible por m?s de un segundo, aproximadamente, pero la nube de polvo levantada podr?a permanecer suspendida por 30 segundos. Con los sistemas modernos de alerta, eso es suficiente para poner un telescopio profesional en la posici?n apropiada para ver lo que est? ocurriendo".

Pueden existir muchas formaciones geol?gicas que deben monitorizarse. Los investigadores han identificado al menos cuatro formaciones parecidas a Ina, asociadas al mismo sistema de fisuras, y otras en sistemas de fisuras cercanos.

?Podr?an estos gases ser ?tiles para los exploradores lunares del futuro? Schultz piensa que s?. "CO2 e incluso H2O podr?an estar saliendo por esas chimeneas. Pero primero", advierte, "tenemos que descubrir si estas erupciones de gas son reales y de qu? clase de gas est?n compuestas". Esto hace que Ina sea un sitio intrigante para realizar futuras exploraciones con robots o con humanos.



::: FUENTE: "[email protected]" :::
www.ciencia.nasa.gov

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Publicado por zameex @ 9:03 AM  | [email protected]
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