Viernes, 09 de marzo de 2007
La intr?pida nave espacial Ulises se prepara para una peligrosa misi?n: estudiar el polo sur del Sol


Hace menos de cien a?os, el Polo Sur de la Tierra era un terreno de misterio absoluto. Los exploradores realizaban enormes esfuerzos para llegar all?, enfrent?ndose al escorbuto, al viento, a la desorientaci?n, y a un incre?ble fr?o cuasi-marciano. Hasta que Roald Amundsen y Robert F. Scott llegaron al polo en 1911 y 1912, ?ste era un sitio desconocido.

La situaci?n es casi la misma hoy, pero en el Sol.

"El polo sur del Sol es un territorio inexplorado", comenta el f?sico solar Arik Posner, de la Oficina Central de la NASA. "Apenas podemos verlo desde la Tierra y la mayor?a de nuestras naves espaciales dedicadas al estudio del Sol est?n ubicadas sobre el ecuador solar desde donde la visi?n de las latitudes m?s altas es limitada".


Sin embargo, existe una nave espacial que puede viajar por los polos del Sol: Ulises, una misi?n conjunta de la NASA y la Agencia Espacial Europea. Y este mes Ulises se encuentra haciendo un sobrevuelo singular sobre el polo sur.

"El 7 de febrero, la nave alcanza una latitud heliogr?fica m?xima de 80?S ?casi directamente sobre el polo sur", indica Posner, quien es el Cient?fico del Programa Ulises para la NASA.

Abajo: Ulises, impresi?n art?stica. Cr?dito: David Hardy/ESA.
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Los f?sicos solares est?n encantados. Ulises hab?a volado sobre los polos del Sol dos veces solamente (en 1994-95 y en 2000-01). Los sobrevuelos fueron breves, pero duraron lo suficiente como para comprobar que los polos son lugares extra?os e interesantes.

Tome en cuenta lo siguiente:

1. El polo norte magn?tico del Sol sobresale por la parte sur del Sol. Magn?ticamente, ?el Sol est? de cabeza!

"La mayor?a de la gente no lo sabe, pero lo mismo sucede aqu? en la Tierra", afirma Posner. "Nuestro polo norte magn?tico sobresale por el Polo Sur geogr?fico."

Magn?ticamente, la Tierra y el Sol tienen mucho en com?n. "Tanto los polos magn?ticos del Sol como los de la Tierra est?n en constante movimiento, y ocasionalmente dan una vuelta completa, en cuyo caso N y S intercambian sus posiciones." Esta vuelta tiene lugar cada 11 a?os en el Sol, en sincronizaci?n con el ciclo de las manchas solares. En la Tierra, esto sucede cada 300.000 a?os, m?s o menos en sincronizaci?n con... ?qu?? Nadie lo sabe. "El estudio del campo magn?tico polar del Sol puede darnos algunas pistas acerca del campo magn?tico de nuestro propio planeta."


2. Existen agujeros sobre los polos solares ?"agujeros coronales". Estos son lugares donde el campo magn?tico solar se abre y permite que el viento solar escape. "Al volar sobre los polos del Sol, un flujo caliente de protones y electrones transportados a millones de kil?metros por hora dan de lleno en la cara", afirma. Ahora mismo, Ulises est? experimentando y estudiando este viento polar.



(Nota: la Tierra tiene un agujero polar tambi?n ?el agujero de ozono. La qu?mica del agujero de ozono no se relaciona en absoluto con la f?sica magn?tica de los agujeros coronales pero, dice Posner, "es interesante que tantos polos parezcan tener agujeros".)

3. El campo magn?tico polar del Sol permite la salida del viento solar, pero tambi?n permite el ingreso de los rayos c?smicos gal?cticos. ?Podr?a el espacio ubicado por encima de los polos del Sol ser un lugar en donde podamos obtener muestras de materia interestelar sin necesidad de abandonar el Sistema Solar? "Eso es lo que pens?bamos antes de nuestro primer sobrevuelo polar, en 1994", recuerda Posner. "Pero nos equivocamos. Algo mantiene a los rayos c?smicos fuera de las regiones polares del Sol. El sobrevuelo actual nos ofrece una oportunidad para investigar dicho fen?meno."

4. Otro misterio: seg?n pruebas reunidas en sobrevuelos anteriores, existen diferencias en las temperaturas de ambos polos solares. "No estamos seguros de por qu? deber?a ser as?", dice Posner, "y estamos impacientes por saber si todav?a ?ste es el caso". Al sobrevuelo de este mes en el polo sur seguir? un sobrevuelo en el polo norte a principios de 2008, lo que permitir? una comparaci?n directa entre norte y sur.


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Arriba: El agujero coronal del polo sur del Sol. El viento solar fluye hacia afuera de la regi?n oscura en esta imagen UV en color falso. Cr?dito SOHO.

En cierto sentido, la nave espacial Ulises se parece m?s a Richard E. Byrd que a Amundsen o a Scott. En noviembre de 1929, Byrd vol? sobre el Polo Sur de la Tierra en un aeroplano trimotor Ford llamado Floyd Bennett. El avi?n apenas gan? la altitud suficiente para sobrevolar la meseta polar alta, evitando algunas cimas monta?osas y glaciares por s?lo unos cuantos cientos de pies. Tan cerca del polo magn?tico, las br?julas no serv?an para determinar la posici?n geogr?fica y exist?an pocos puntos de referencia en la blanca expansi?n all? abajo. No obstante, consigui? guiar el avi?n directamente hacia la latitud de 90? S.

Como Byrd, Ulises es un aviador. "Este mes la nave espacial se encuentra flotando a 300 millones de kil?metros (2 unidades astron?micas) por encima de la regi?n 'Ant?rtica' solar. Esa es una distancia segura y constituye un buen lugar para tomar muestras de los vientos polares del Sol y de sus campos magn?ticos."

A la larga, sin embargo, a Ulises le suceder? lo mismo que a Scott, quien escribi? poco antes de que su grupo pereciera de fr?o: "Si hubi?semos sobrevivido, yo hubiera tenido una historia para contar acerca de la audacia, la resistencia y el valor...". Ellos llegaron al Polo Sur persiguiendo memorablemente a Amundsen, pero nunca regresaron de all?. Ulises tampoco regresar?, sino que perecer? en el fr?o del espacio cuando fallen sus fuentes de energ?a interna.


Para honrar la herencia en com?n de la exploraci?n, la Direcci?n de Misiones Cient?ficas de la NASA dedica sus esfuerzos durante el sobrevuelo del polo sur a Roald Amundsen, Robert F. Scott y Richard E. Byrd.

"Amundsen, Scott, Byrd y ahora Ulises: sus historias inspirar?n a generaciones futuras", finaliza Posner.




::: FUENTE: "[email protected]" :::
www.ciencia.nasa.gov

::: "Zameex M?xico" :::
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Publicado por zameex @ 9:36 AM  | [email protected]
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